Cuando Chico Mendes fue asesinado a tiros en el Amazonas, los dos policías que se suponía que lo protegerían estaban jugando al dominó en la mesa de su cocina. Era el 22 de diciembre de 1988.

Los agentes habían sido enviados a la pequeña casa de madera del activista sindical en Xapuri después de recibir amenazas de muerte de terratenientes, que se enfurecieron por su campaña para evitar la tala de bosques. Pero la policía bajó la guardia cuando Mendes salió a ducharse en el patio trasero. Una sola bala de a.el rifle 22 lo mató instantáneamente. El asesino, un ranchero llamado Darcy Alves, dijo»fue como disparar a un jaguar».

Este fin de semana, Brasil conmemorará el 25 aniversario de ese asesinato, que lejos de acabar con la campaña de conservación forestal ha aumentado su perfil en todo el país y en todo el mundo, influyendo en una generación de conservacionistas y legisladores. Mendes es ahora un símbolo del movimiento medioambiental global.

El gobierno brasileño lo ha declarado Patrón del Medio Ambiente brasileño. Las instituciones han sido nombradas en su honor, incluida la principal agencia estatal a cargo de la conservación, el Instituto Chico Mendes de Conservação da Biodiversidade. Después de su muerte, el estado natal de Mendes, Acre, en la Amazonía occidental, ha sido pionero en el establecimiento de reservas extractivas.

La historia de Mendes ha sido objeto de libros y películas. En reconocimiento a sus logros, este fin de semana habrá ceremonias conmemorativas, documentales y debates sobre su legado. Muchas de sus ideas sobreviven a través de asociados, en particular Marina Silva, que se convirtió en ministra de medio ambiente y puso en marcha sistemas de protección de la Amazonía a los que se les atribuye una impresionante caída en la tasa de deforestación hasta hace poco.

Pero las celebraciones se verán atenuadas por el resurgimiento de la influencia del lobby de los terratenientes, un reciente aumento brusco en la limpieza de la Amazonía y nuevas preguntas sobre la voluntad del gobierno brasileño de proteger a los trabajadores forestales y conservar el hábitat biodiverso del que dependen.

Mendes habría reconocido las fuerzas destructivas en el trabajo, aunque contrariamente a su reputación como ecologista, era ante todo un activista sindical que hacía campaña en nombre de los caucheros cuyo estilo de vida estaba siendo diezmado junto con la pérdida de la Amazonía. Mendes tenía experiencia personal de las consecuencias.Nacido en 1944, Francisco Alves Mendes Filho, como fue bautizado, era hijo de un soldado del «Ejército del Caucho», los 50.000 hombres reclutados en 1943 en el empobrecido noreste de Brasil y enviados a la Amazonía para extraer caucho para el esfuerzo de guerra aliado. Con Malaya ocupada por los japoneses, los Estados Unidos estaban desesperados por el caucho, y Brasil prometió revivir su otrora floreciente industria del caucho para satisfacer la necesidad. Los explotadores fueron abandonados en gran medida a su propio destino, muchos de ellos murieron a causa de enfermedades o ataques de animales salvajes. Cuando terminó la guerra, las promesas del gobierno de compensación y boletos de regreso a casa fueron olvidadas y muchos, incluido el padre de Mendes, nunca regresaron.

Creciendo en el bosque, Chico comenzó a tocar de niño. Influenciado por sacerdotes del movimiento progresista de Teología de la Liberación y antiguos miembros del partido Comunista, ayudó a fundar la rama Acre del PT, el Partido de los Trabajadores. Como presidente del sindicato de tappers Xapuri, creó una organización nacional, llevando la lucha de los tappers para salvar el bosque a la atención mundial.

Ambientalistas estadounidenses lo llevaron a Washington para persuadir al Banco Mundial, al Banco Interamericano y al Congreso de que los proyectos ganaderos en la Amazonía, que cubren un área más grande que Europa occidental, no deberían financiarse. Como alternativa, propuso la creación de áreas protegidas de reservas extractivas que permitirían que las tierras públicas fueran administradas por las comunidades locales, con derechos para cosechar productos forestales. Marcó un importante paso adelante para la comunidad conservacionista.

En 1987, Mendes ganó el premio Global 500 de la ONU en reconocimiento a sus logros ambientales, aunque se vio a sí mismo principalmente como un activista por una sociedad más justa. Como dijo: «Al principio pensé que estaba luchando para salvar los árboles de caucho, luego pensé que estaba luchando para salvar la selva amazónica. Ahora me doy cuenta de que estoy luchando por la humanidad.»

Sus oponentes eran ganaderos, que se habían mudado a la Amazonía desde la década de 1970, cuando fueron alentados por los militares que gobernaban Brasil y financiados por bancos oficiales. Después de que la dictadura terminara en 1985, estos terratenientes crearon la Unión Democrática Rural, más conocida por sus iniciales en portugués UDR, para frustrar las reformas agrarias prometidas por el gobierno e intimidar a sindicalistas y activistas de la conservación. Las palizas y los asesinatos eran comunes en la remota y en gran parte anárquica región amazónica, que a menudo se describe como el salvaje oeste de Brasil.

Mendes no fue ni el primero ni el último en perder la vida por enfrentarse a los terratenientes. Desde 2002, Brasil ha sido responsable de la mitad de los asesinatos de activistas de la conservación en todo el mundo, según una encuesta realizada el año pasado por Global Witness. Algunas víctimas, como la monja estadounidense Dorothy Stang, asesinada en 2005, se han convertido en mártires. Otros, como José Cláudio Ribeiro da Silva y su esposa Maria do Espirito Santo, a quienes dispararon cuando bajaban de un automóvil cerca de un campamento de trabajadores sin tierra en 2011, o John el órgano bucal, que murió en Para en 2012 después de informar sobre la tala ilegal, aparecen en los titulares durante unos días. Many other killings, particularly of indigenous land rights activists, go largely unreported in the international media. Se cree que decenas de activistas más han huido o se han escondido.

Mendes era un objetivo obvio. Además de cabildear con éxito para poner fin al financiamiento internacional para la limpieza de Amazon, organizó a los caucheros en una resistencia no violenta. Hombres, mujeres y niños formarían barricadas humanas conocidas como «empates» para evitar que las excavadoras derribaran árboles. Su éxito le hizo muchos enemigos y sabía que era un hombre marcado.

Su asesino era de una familia de ganaderos, cuyos esfuerzos por expandir sus pastos fueron retenidos por los empates. Darcy Alves, de 22 años, y su padre Darly fueron condenados en 1990 y encarcelados por 19 años. Aunque ahora están libres, antiguos asociados de Mendes dijeron que el asesinato resultó contraproducente. «Los que mataron a Chico se equivocaron. Pensaron que al matarlo, el movimiento de los tappers se desmovilizaría, pero lo hicieron inmortal. Sus ideas todavía tienen una gran influencia», dijo Gomercindo Rodríguez, quien llegó a Xapuri como joven agrónomo en 1986, y más tarde se convirtió en el asesor de confianza de Mendes.

Mendes quería que el bosque se utilizara de manera sostenible en lugar de aislarse de la actividad económica (como querían algunos ambientalistas) o talarse (como querían los agricultores). Propuso el establecimiento de reservas extractivas para extractores, recolectores de castañas de Brasil y otros que cosechan la naturaleza de manera equilibrada. Después de su muerte, se creó la primera de muchas reservas de este tipo en Brasil, la Reserva Extractiva Chico Mendes, que cubre 1 millón de hectáreas de bosque alrededor de Xapuri.

Después de años de declive, la demanda de látex de una fábrica local de preservativos ha aumentado el precio del caucho, y muchos explotadores, que se dedicaban a la cría de ganado, han regresado al bosque. «Este es el legado de Chico», dijo Gomercindo. «Las reservas extractivas han significado la preservación del bosque, todo a su alrededor ha sido destruido para pastos de ganado. Se han convertido en un ejemplo, ahora existen en otras áreas de Brasil.»

La Reserva Chico Mendes tiene electricidad y escuelas. Muchos estudiantes se han graduado de la universidad. Algunos tappers ahora tienen motos y coches y algunos se han convertido en guías forestales. Los árboles se cosechan de manera sostenible, y hay un albergue ecológico. Sobre la base de este modelo, se han establecido 68 reservas extractivas en la Amazonía brasileña, que abarcan más de 136.000 kilómetros cuadrados.

El Instituto Espacial Brasileño INPE también inició el monitoreo satelital de la deforestación el año en que Mendes fue asesinado. El momento fue una coincidencia, pero la efectividad de este programa ha sido fuertemente influenciada por aquellos que se inspiraron en Mendes. Después de que la tala de bosques alcanzara su punto máximo en 2004, la ministra de medio ambiente, Marina da Silva, otra hija de una familia de extracción de caucho y ex colega de Mendes, puso en marcha un sistema más riguroso de monitoreo, sanciones e incentivos que ha resultado en una desaceleración del 80% en la tasa de deforestación.

Pero este progreso está en riesgo a medida que el poder en Brasil se mueve hacia los grandes terratenientes y se aleja de los trabajadores rurales, los conservacionistas y los grupos indígenas por los que Mendes luchó.

El año pasado, la presidenta Dilma Rousseff – que depende del lobby rural para obtener apoyo en el Congreso – firmó un cambio en el código forestal reforma del código forestal, que diluyó la protección ambiental de la Amazonía y otras áreas de biodiversidad. El bloque de terratenientes en la legislatura, que incluye a ex miembros de la UDR, ahora está presionando por la revisión de otras leyes y políticas ambientales, incluidos los derechos de los pueblos indígenas garantizados por la Constitución de 1988 y el Sistema Nacional de Áreas Protegidas de Brasil.

En un signo de la tendencia preocupante, los datos satelitales mostraron un aumento del 28% en la deforestación este año, rompiendo una tendencia de disminución de cinco años.

Antes del aniversario de este fin de semana, los terratenientes en el Congreso vetaron una medida para dar el nombre de Mendes a la sala donde se reúne el comité parlamentario de agricultura. Pero los grupos de conservación han prometido continuar su lucha.

«Su legado es un ejemplo que debe guiarnos a todos para mantener la naturaleza en nuestras mentes como una solución y un medio para construir un mundo mejor para todos», dijo Claudio Maretti, director de la Iniciativa Amazónica de WWF, una de las muchas organizaciones internacionales que mostrarán sus respetos por el Patrocinador del Medio Ambiente de Brasil en el aniversario de este fin de semana.

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