Jean Anouilh (1910-1987) wurde in Bordeaux als Sohn eines Schneidervaters und einer Geigerin geboren. Obwohl er mit zwölf Jahren begann, Theaterstücke zu schreiben, Anouilh studierte zunächst Rechtswissenschaften an der Sorbonne und arbeitete kurz als Werbetexter und Drehbuchautor. 1931 heiratete Anouilh die Schauspielerin Monelle Valentin, wurde Sekretärin der Comédie des Champs-Élysées seines Mentors Louis Jouvet und begann seine Karriere als Schriftsteller. In den 1950er Jahren war Anouilh Europas beliebtester Dramatiker. Seine Gunst in der Öffentlichkeit verblasste jedoch mit dem Aufstieg der absurden Dramatiker Ionesco und Beckett. Nach dem Verlust seiner kritischen Popularität verließ Anouilh das Theater für einige Jahre. Er kehrte spät in seinem Leben auf die Bühne zurück und schrieb und inszenierte Stücke, die sich durch ihren politisch konservativen Charakter und ihren nostalgischen Ton auszeichneten.

Anouilh produzierte sein erstes Stück, Humulus le muet, 1929 in Zusammenarbeit mit Jean Aurenche. Sein Stück Mandarine erschien im selben Jahr. Nachdem er sich entschieden hatte, sich ganz dem Theater zu widmen, produzierte er Y avait un prisonnier (1935), gefolgt von seinem bahnbrechenden Werk Le voyageur sans baggage (1937), einer naturalistischen Geschichte eines Amnesiekranken, der entdeckt, dass er ein korruptes Leben geführt hat und beschließt, sein früheres Ich zu verwerfen. Obwohl Anouilh weiterhin naturalistische Studien in unmittelbarer Folge von Le voyageur schrieb, geriet er bald unter den Einfluss von Autoren wie Giraudoux, Cocteau, Vitrac und Pirandello und begann, einen expansiveren, experimentelleren Stil zu entwickeln. In den nächsten Jahrzehnten arbeitete Anouilh in einer Reihe von Genres, von Tragödien über Farcen bis hin zu historischen Stücken. Er produzierte mehrere „metatheatralische“ Werke, die das Theater selbst als Kulisse und Subjekt nahmen. Später kategorisierte er diese Werke nach Farbe (schwarz, pink), Qualität (brillant, gescheitert) oder Stil (Barock). In Amerika wurden Anouilhs kostümierte oder historische Dramen besonders gut aufgenommen, wie L’alouette (1953), sein Stück über Jeanne d’Arc und das mit dem Tony Award ausgezeichnete Becket (1959).

Während seiner gesamten Karriere war Anouilhs Drama von beißender politischer Kritik geprägt. Die beiden bemerkenswertesten Beispiele in seiner großen Nachkriegszeit sind seine Angriffe auf Charles de Gaulle in L’hurluberlu (1958) und Le songe du critique (1960). Antigone, eine Adaption von Sophokles ‚Klassiker im Kontext des antifaschistischen französischen Widerstands, ist heute Anouilhs am häufigsten produziertes Werk. Antigone wurde 1944 in Paris uraufgeführt, aber Anouilh hatte seine Geschichte der einsamen Rebellion gegen den Staat zwei Jahre zuvor geschrieben, inspiriert von einem Akt des Widerstands während der Besetzung von Paris durch die Nazis. Im August 1942 feuerte ein junger Mann namens Paul Collette während eines Treffens der kollaborationistischen Légion des volontaires français auf eine Gruppe von Direktoren und verwundete sie. Collette gehörte keinem Widerstandsnetzwerk oder einer organisierten politischen Gruppe an, sondern handelte ganz allein und in voller Kenntnis seines sicheren Todes. Für Anouilh erfasste Collettes einsamer Akt — gleichzeitig heroisch, unentgeltlich und vergeblich — die Essenz der Tragödie und forderte eine sofortige Wiederbelebung von Antigone. Im Bewusstsein von Anouilhs kaum verhülltem Angriff auf die Vichy-Regierung zensierten die Nazis Antigone sofort nach ihrer Freilassung. Es wurde zwei Jahre später am Théâtre de l’Atelier in Paris unter der Leitung von André Barsacq uraufgeführt, wenige Monate vor der Befreiung von Paris. Das Stück spielte Valentin als die zum Scheitern verurteilte Prinzessin und nahm bald kanonischen Status im modernen französischen Theater an.

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