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Von Nick Poppy

August 24, 2017 | 11:57pm

Das Gefängnisschiff Jersey.New York Public Library

Im Rock Tumbler der Geschichte produziert der Unabhängigkeitskrieg ein paar gut polierte Momente. Washington überquert den Delaware in einem kleinen Boot zur Weihnachtszeit. Paul Revere galoppiert nach Einbruch der Dunkelheit durch Massachusetts. Ragtag amerikanische Guerillas potshots in den Reihen der Rotmäntel nehmen.Aber eine Geschichte des amerikanischen Unabhängigkeitskrieges hat sich der populären Phantasie entzogen: die britischen Gefängnisschiffe im New Yorker East River.

Im Gefängnisschiff Jersey.Alamy Stock Photo

Diese Schiffe, die in der Wallabout Bay in der Nähe der Brooklyn Navy Yard angedockt waren, hielten amerikanische Gefangene unter höllischen Bedingungen fest. Manchmal als „schwimmende Kerker“ oder „Geisterschiffe“ bezeichnet, waren die Gefängnisschiffe nichts weniger als wässrige Konzentrationslager, die für Tausende von Todesfällen verantwortlich waren. Zu den 16 Gefängnisschiffen gehörten HMS Falmouth, Scorpion und Hunter. Aber das berüchtigtste war das Trikot. Zu seiner Zeit genügte die bloße Erwähnung seines Namens, um einem amerikanischen Patrioten Schauer über den Rücken zu jagen.

Mehr als zwei Jahrhunderte später sind nur noch wenige Überreste der Jersey und der grässlichen Flotte in Wallabout Bay vor Anker gegangen. In den Jahren nach dem Krieg waren die Gefängnisschiffe etwas, an das sich niemand erinnern wollte.Glücklicherweise wird der Erinnerung an die Gefangenen im Gefängnisschiff in Robert P. Watsons erschreckender neuer Geschichte „The Ghost Ship of Brooklyn: An Untold Story of the American Revolution“ (Da Capo) ehrenvoll gedient.

„Dieses Schiff, das Jersey, das ‚Geisterschiff‘, es war der blutigste Konflikt des gesamten Unabhängigkeitskrieges“, erzählt Watson Der Post. „Nicht Saratoga, nicht Trenton, nicht Yorktown, nicht Germantown. Der blutigste Konflikt war an Bord dieses einen Schiffes.“

Wie blutig war es? Wir werden nie die genaue Anzahl der Männer wissen, die auf den Schiffen starben, aber die meisten Gelehrten schätzen die Zahl der Todesopfer auf 11.500.

„Das war die Statistik, die mich von meinem Platz geworfen hat“, sagt Watson. „Doppelt so viele Amerikaner starben auf diesem einen Schiff als im Kampf während des gesamten Unabhängigkeitskrieges, von 1775 bis 1783.“

Einst ein Kriegsschiff der Royal Navy, wurde das Trikot 1770 auf nautische Weide gestellt und „geschrumpft.“ Seine Kanonen und Masten wurden entfernt, und es wurde in eine Art Lagerhaus im East River umgewandelt. 1779 wurde es in ein Gefängnis umgewandelt.Ein Internierter sagte über das Trikot: „Ohne Verzierung ein alter, unansehnlicher Hulk, dessen dunkles und schmutziges Äußeres den Tod und die Verzweiflung, die in ihm herrschten, angemessen darstellte.“

Die Bedingungen an Bord des Trikots waren in jeder Hinsicht entsetzlich. Gefangene wurden tagelang in dunklen, überfüllten Laderäumen eingesperrt, oft ohne Platz zum Liegen. Sie bekamen Brackwasser und schimmeliges Essen, wenn überhaupt, und wurden von Läusen, Flöhen und Ratten begleitet. Für Toiletten gab es große Fässer, die mit Abfall überfüllt waren. Der Geruch war unvorstellbar, die Luft so dick mit Dreck, dass Kerzen nicht anzünden würden. Und alles durchdrang ein Gefühl des Terrors von den Wachen, die keine Gnade zeigten. Die meisten Gefangenen hatten wenig Hoffnung, jemals zu gehen, und überhaupt keine Hoffnung.

Das britische Royal Navy Schiff HMS Jersey.Alamy Stock Photo

Die Briten und Amerikaner tauschten gelegentlich Gefangene aus, obwohl die Briten den größten Teil der Gefängnisbevölkerung nicht als legitime Soldaten betrachteten. Viele der in den East River-Schiffen inhaftierten Männer waren Freibeuter – Besatzungen kleiner rebellenfreundlicher Schiffe, die britische Kaufleute im Atlantik überfielen. Durch die Unterbrechung des britischen Handels und die Umleitung königlicher Ressourcen waren Freibeuter für die revolutionären Bemühungen wertvoll, aber sie waren offiziell nicht Teil der kleinen Kontinentalmarine. Für die Briten waren sie Kriminelle, Rebellen. Und in der Rechnung des Gefangenenaustausches, ein Freibeuter kaum im Vergleich zu einem Mitglied der britischen Armee.

Es gibt seltene Berichte über die Flucht von Gefangenen. Wahrscheinlicher, sie würden sterben. Pocken, Gelbfieber, Typhus, Ruhr, Gangrän, Hunger und Mord durch Wachen sorgten für dieses Ende für viele Gefangene. Etwa sechs bis 12 starben jeden Tag. Jeden Morgen begrüßten die Wachen ihre Schützlinge, indem sie riefen: „Rebellen! Mach deine Toten aus!“ Die Leichen derer, die in der Nacht zuvor gestorben waren, wurden hochgebracht, um im sumpfigen Flussufer begraben zu werden. Manchmal blieben die Toten tagelang im Laderaum.

Nichts davon war zufällig. Für die Briten gab es einen Zweck hinter dem Trikot. Watson sagte, die Briten „sahen dieses Schiff als psychologische Waffe des Terrors.“ Sie dachten, „so viele Amerikaner werden auf diesem Schiff sterben, dass es Patrioten davon abhalten wird, Waffen gegen sie aufzunehmen . . . Sie haben dies entworfen und gepflegt.“

Watson bemerkt jedoch: „Es hatte den gegenteiligen Effekt. Als die Leute davon hörten, sagten Söhne nicht: ‚Oh mein Gott, ich werde nicht in den Krieg ziehen‘, und Mütter sagten nicht: ‚Bitte, mach nicht mit, sonst gehst du zu diesem Geisterschiff.“ Watson vergleicht das Trikot mit dem Alamo oder Pearl Harbor — etwas, das die Bevölkerung aufrüttelte. „Die Menschen sammelten sich dahinter“, sagt er, „und es endete damit, Unterstützung für den Krieg aufzubauen. Die teuflischen Pläne der Briten haben also nicht ganz geklappt.“Unser heutiges Wissen über die Gefängnisschiffe sollte auch ein lang gehegtes Missverständnis darüber zerstreuen, wie der Unabhängigkeitskrieg geführt wurde. Watson bemerkt: „Wir haben diese falsche Vorstellung, dass die Briten einen Gentleman-Krieg geführt haben. Dass. natürlich sind die Briten richtig, sie stellen sich in bunten, akribischen roten Uniformen und Feuersalven auf und die Offiziere trinken Wein und klingen wie Prinz Charles oder so . . . weit weg von der Wahrheit. Nicht so. Sie führten einen totalen Krieg. Alles, außer die Erde zu salzen und jedes Dorf in Brand zu setzen.“

Die Jersey hielt ihre schreckliche Ladung bis zum Ende des Krieges, als die letzten Gefangenen im September 1783 abreisten. Als der Krieg vorbei war und die Briten New York City verließen, durfte der verrottende Hulk des Trikots im Dreck der Wallabout Bay versinken. In der Aufregung der neuen Nation war das Trikot ein Albtraum, den viele vergessen wollten.

Viele Jahre lang wurden die gebleichten Knochen der Toten des Gefängnisschiffes auf der Brooklyn-Seite des East River an Land gespült. Watson zitiert den Brooklyn College Historiker Edwin G. Burrows, der die Knochen beschrieben erscheinen „so dick wie Kürbisse in einem Herbst Maisfeld.“Diese Knochen — oder zumindest ein Bruchteil davon – ruhen jetzt auf dem höchsten Hügel in Brooklyns Fort Greene Park, im Prison Ship Martyrs Monument. Das Denkmal überblickt die Wallabout Bay.

Gefängnis Schiff Märtyrer MonumentAlamy Stock Photo

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