Während des Vietnamkrieges schwappen die Kämpfe auf das benachbarte Kambodscha über, als das US-Militär beginnt, nordvietnamesische Streitkräfte zu bombardieren, die versuchen, im neutralen Gebiet Schutz zu suchen, und den kambodschanischen Bürgerkrieg beginnt. Die USA ziehen sich dann aus Kambodscha zurück und evakuieren ihre Botschaft. Ein Offizier der Nationalen Streitkräfte der Khmer, Ung, der seinen sieben Kindern, darunter dem 5-jährigen Loung Ung, als „Pa“ bekannt ist, bedauert, den Amerikanern vertraut zu haben, als die Roten Khmer näher rückten.Die Roten Khmer zwingen alle Familien, die Stadt zu verlassen, unter dem Vorwand, dass sie von Amerikanern bombardiert wird, und sich Tausenden von Flüchtlingen anzuschließen. Pa Ung bestreitet, für die Regierung zu arbeiten, wenn er von Soldaten befragt wird, wohl wissend, dass er getötet wird, wenn er entdeckt wird. Die Familie wird von „Onkel“, Pas Schwager, gefunden, und Loungs Familie bleibt einige Zeit bei Onkels Familie. Auf Drängen von Onkels Frau, die die Konsequenzen fürchtet, wenn Pas Identität entdeckt wird, muss Loungs Familie gehen.

Nach tagelanger Reise werden sie von Soldaten der Roten Khmer zusammengetrieben und mit anderen Flüchtlingen in ein Arbeitslager gebracht, wo sie ihre eigene Unterkunft bauen müssen und unter harten Bedingungen arbeiten müssen. Ihr Besitz wird konfisziert, Nahrung ist knapp, da alle Ernten an Kampfeinheiten geschickt werden, und jeder Versuch, mehr Nahrung zu bekommen, wird mit Schlägen bestraft. Loung ist Zeuge der Schläge ihrer Geschwister, als sie versuchen, mehr Nahrung für sich und ihre Familie zu bekommen.

Abgesehen von harter Arbeit predigt das Lager die Propaganda des Regimes, und alle fremden Gegenstände (einschließlich lebensrettender Medikamente) sind verboten und mit der Todesstrafe belegt. Loungs zwei älteste Brüder und die älteste Schwester werden in andere Lager verlegt, und bald darauf stirbt ihre Schwester an Krankheit und Hunger.Eines Tages sieht Loung Pa von den Beamten weggenommen, um eine Brücke zu reparieren. Da er weiß, was ihn erwartet, verabschiedet er sich von seiner Frau und seinen Kindern. Später hat Loung einen Traum, in dem sie sieht, wie er hingerichtet und in einem Massengrab begraben wird.Bald darauf fordert Ma Loung, ihren Bruder Kim und ihre ältere Schwester Chou auf, in verschiedene Richtungen zu fliehen und neue Arbeitslager unter falschen Identitäten als Waisen zu suchen. Loung und ihre Schwester trennen sich von ihrem Bruder und erreichen ein anderes Lager.Dort wird Loung als Kindersoldat für die Roten Khmer rekrutiert. Die Vietnamesen sind gekommen, um Kambodscha vor den Roten Khmer zu retten. Loung lernt Nahkampf, Schießen und Vorbereitung von Fallen und arbeitet an der Verlegung von Minenfeldern gegen die Vietnamesen. Kindern wird ständig Propaganda und Hass auf die Vietnamesen beigebracht, aber sie bekommen mehr Essen und werden besser behandelt als Arbeiter in den Arbeitslagern.Eines Tages bekommt Loung einen Pass, um ihre Schwester im Arbeitslager zu besuchen, aber stattdessen reist sie in das Lager, in dem ihre Mutter und ihre jüngste Schwester zurückgelassen wurden. Sie findet ihre Hütte leer und eine alte Frau erzählt ihr, dass ihre Familie von den Soldaten weggebracht wurde. In dieser Nacht träumt Loung davon, dass ihre Mutter tot in einem Massengrab liegt und ihre jüngste Schwester neben ihrer Leiche stirbt.

Loungs Lager wird durch vietnamesischen Beschuss zerstört und zwingt sie, zusammen mit anderen Zivilisten zu fliehen. Unterwegs trifft sie sich wieder mit ihrem Bruder und ihrer Schwester und bleibt für eine Nacht in einem provisorischen Flüchtlingslager, das von vietnamesischen Truppen verwaltet wird, wo sich den Geschwistern eine Gruppe von Kindern anschließt. Als das Lager am nächsten Morgen von den Roten Khmer angegriffen wird, schlüpfen sie hinter die verteidigenden Vietnamesen, um den Kämpfen in den Dschungel zu entkommen, wo Loung von ihren Geschwistern getrennt wird und andere Flüchtlinge durch die Minen getötet und verstümmelt werden, die sie selbst mit aufgebaut hat.

Die drei Geschwister sind wieder vereint in einem anderen Flüchtlingslager, das vom Roten Kreuz betrieben wird. Dort sieht Loung Menschen, die einen gefangenen Roten Khmer-Soldaten schlagen. Sie sieht ihn als ihren Vater und blitzt auf die Gewalt in ihrem Leben zurück. Als sie dem Mann „Pa“ zuruft, zerstreuen sich die Aggressoren. Loung sieht den geschlagenen Mann an und geht weg.

Als der Krieg endet, werden Loung und ihre jüngeren Geschwister wieder mit ihren älteren Brüdern vereint, die ebenfalls die Lager überlebt haben. Der Film endet damit, dass alle Kinder in der Gegenwart mit den Mönchen für ihre verlorenen Familienmitglieder in den Ruinen eines buddhistischen Tempels beten.

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