Pendant la guerre du Vietnam, les combats se propagent au Cambodge voisin lorsque l’armée américaine commence à bombarder les forces Nord-vietnamiennes qui tentent de se réfugier dans le territoire neutre, commençant la Guerre civile cambodgienne. Les États-Unis se retirent alors du Cambodge et évacuent leur ambassade. Officier des Forces armées nationales khmères, Ung, connu sous le nom de « Pa » pour ses sept enfants, dont Loung Ung, âgé de 5 ans, regrette d’avoir fait confiance aux Américains alors que les Khmers Rouges se rapprochent.

Les Khmers Rouges forcent toutes les familles à quitter la ville, sous prétexte qu’elle sera bombardée par les Américains, et à rejoindre des milliers de réfugiés. Pa Ung nie travailler pour le gouvernement lorsqu’il est interrogé par des soldats, sachant qu’il sera tué s’il est découvert. La famille est retrouvée par « Oncle », le beau-frère de Pa, et la famille de Loung reste avec la famille de l’oncle pendant un certain temps. Cependant, sur l’insistance de la femme de l’oncle, qui craint les conséquences si l’identité de Pa est découverte, la famille de Loung doit partir.

Après des jours de voyage, ils sont rassemblés par des soldats khmers rouges et emmenés avec d’autres réfugiés dans un camp de travail, où ils doivent construire leur propre abri et sont forcés de travailler dans des conditions difficiles. Leurs biens sont confisqués, la nourriture est rare car toutes les récoltes sont envoyées aux unités combattantes, et toute tentative d’obtenir plus de nourriture est punie de coups. Loung est témoin des passages à tabac de ses frères et sœurs alors qu’ils essaient d’obtenir plus de nourriture pour eux-mêmes et leur famille.

Mis à part le travail acharné, le camp prêche la propagande du régime, et tout article étranger (y compris les médicaments qui sauvent des vies) est interdit et passible de la peine de mort. Les deux frères aînés et la sœur aînée de Loung sont réaffectés dans d’autres camps, et peu de temps après, sa sœur meurt de maladie et de faim.

Un jour, Loung voit Pa emmené par les fonctionnaires pour réparer un pont. Sachant ce qui l’attend, il dit au revoir à sa femme et à ses enfants. Plus tard, Loung a un rêve dans lequel elle le voit exécuté et enterré dans une fosse commune.

Peu après, Ma dit à Loung, à son frère Kim et à sa sœur aînée Chou de fuir dans différentes directions et de chercher de nouveaux camps de travail sous de fausses identités d’orphelins. Loung et sa sœur se séparent de leur frère et atteignent un autre camp.

Là, Loung est recruté comme enfant soldat pour les Khmers Rouges. Les Vietnamiens sont venus sauver le Cambodge des Khmers Rouges. Loung apprend le combat au corps à corps, le tir et la préparation des pièges, et travaille à la pose de champs de mines contre les Vietnamiens. On enseigne constamment aux enfants la propagande et la haine des Vietnamiens, mais ils reçoivent plus de nourriture et sont mieux traités que les travailleurs des camps de travail.

Un jour, Loung obtient un laissez-passer pour rendre visite à sa sœur dans le camp de travail, mais elle se rend au camp où sa mère et sa plus jeune sœur ont été laissées. Elle trouve leur cabane vide, et une vieille femme lui dit que sa famille a été emmenée par les soldats. Cette nuit-là, Loung rêve que sa mère gît morte dans une fosse commune avec sa plus jeune sœur laissée à côté de son cadavre pour mourir.

Le camp de Loung est détruit par les bombardements vietnamiens, la forçant à fuir avec d’autres civils. Sur la route, elle retrouve son frère et sa sœur et reste une nuit dans un camp de réfugiés temporaire géré par les troupes vietnamiennes, où les frères et sœurs sont rejoints par un groupe d’enfants. Alors que le camp est attaqué par les forces Khmères Rouges le lendemain matin, elles se glissent derrière les Vietnamiens en défense pour échapper aux combats dans la jungle, où Loung est séparée de ses frères et sœurs et voit d’autres réfugiés tués et mutilés par les mines qu’elle a elle-même aidé à installer.

Les trois frères et sœurs sont réunis dans un autre camp de réfugiés géré par la Croix-Rouge. Là, Loung voit des gens battre un soldat khmer rouge capturé. Elle le voit comme son père et revient sur la violence de sa vie. Alors qu’elle crie « Pa » à l’homme, les agresseurs se dispersent. Loung regarde l’homme battu et s’éloigne.

À la fin de la guerre, Loung et ses jeunes frères et sœurs sont réunis avec leurs frères aînés qui ont également survécu aux camps. Le film se termine avec tous les enfants du temps présent, priant avec les moines pour les membres de leur famille perdus sur les ruines d’un temple bouddhiste.

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