Au cours des deux dernières années, l’énergie éolienne offshore de la Chine a augmenté plus que n’importe quel autre pays.

Un rapport du Conseil mondial de l’énergie éolienne sur l’éolien offshore en 2019 décrit l’année comme la meilleure à ce jour pour le secteur – et la plus importante jamais réalisée pour la capacité éolienne offshore de la Chine. La Chine et la région Asie-Pacifique devraient stimuler la croissance du secteur pour la décennie à venir.

Selon le rapport, la Chine représentait 40% de la capacité éolienne offshore ajoutée mondiale en 2019, avec un record de 2.5 gigawatts (GW), soit 51 % de plus que l’année précédente. La Chine dispose désormais de 23% de la capacité éolienne offshore mondiale.

La majeure partie de la nouvelle capacité de la Chine a été ajoutée dans le Jiangsu, le Guangdong et le Fujian, le Jiangsu représentant la part du lion – 1,6 GW, 64% du total national. Guangdong et Fujian ont ajouté respectivement 0,35 GW et 0,2 gigawatts.

La pandémie de Covid-19 n’arrête pas la ruée vers la construction de nouvelles turbines. L’Association chinoise de l’énergie éolienne a déclaré fin juin que la Chine avait 11 GW d’éolien offshore en construction. Pendant ce temps, le Guangdong, le Fujian et le Zhejiang ont donné le « statut de projet provincial clé » à une autre capacité prévue de 14 GW.

Selon le rapport, la Chine ajoutera 52 GW supplémentaires de capacité éolienne offshore d’ici 2030, pour un total de 58,7 GW. À l’échelle mondiale, les gouvernements devraient utiliser l’éolien offshore comme moteur de la croissance économique post-pandémique, et les gouvernements et l’industrie s’efforcent de développer le secteur: L’Association américaine de l’énergie éolienne demande une extension des allégements fiscaux pour aider les entreprises à résister à la pandémie, tandis que l’Allemagne a annoncé qu’elle renoncerait aux amendes en cas d’achèvement tardif du projet. Le rapport estime que le secteur créera 900 000 emplois au cours de la prochaine décennie et continuera de croître.

Limites terrestres

L’éolien offshore représente la part la plus petite mais la plus rapide de l’énergie éolienne en Chine. À la fin de 2019, l’éolien terrestre représentait 97% (204,1 GW) de toute l’énergie éolienne connectée au réseau, avec une croissance annuelle de 13%. L’éolien offshore représentait le reste, mais avait augmenté de 55%. Cet écart est lié aux problèmes de connexion de l’éolien terrestre au réseau et à la rareté des terres.

Ma Lifang, expert auprès de la China Renewable Energy Industries Association, a déclaré: « L’éolien terrestre connaissait un développement rapide, mais les trois principales régions d’énergie éolienne – le nord-ouest, le nord et le nord-est de la Chine – approchent de la saturation, avec moins de sites disponibles et une réduction de l’énergie éolienne. Le secteur de l’énergie éolienne se tourne donc désormais vers l’éolien distribué et offshore. »

L’éolien offshore présente certains avantages par rapport à l’éolien terrestre. Premièrement, les 18 000 km de côtes de la Chine bordent plus de 3 millions de kilomètres carrés propices au développement de l’énergie éolienne et reçoivent beaucoup de vent. Selon un rapport du China Renewable Energy Engineering Institute (CREEI) sur le développement des énergies renouvelables en Chine, les ressources éoliennes côtières sont concentrées sur la côte sud-est et les îles chinoises où la densité énergétique est de 300 watts par m2 ou plus. Il y a 190 GW de capacité potentielle à une hauteur de 100 mètres au–dessus du niveau de la mer où les profondeurs d’eau sont comprises entre 5 et 25 mètres – et 320 GW à des profondeurs comprises entre 25 et 50 mètres.
Deuxièmement, l’activité économique de la Chine est concentrée sur ses côtes où la demande d’électricité est plus forte. En revanche, l’éolien terrestre produit principalement dans le nord du pays et doit être transporté sur de longues distances pour atteindre les consommateurs. Les 11 provinces côtières de la Chine ont représenté 53% de la consommation nationale d’électricité l’année dernière.

Enfin, parce que l’éolien offshore n’occupe pas les terres et n’affecte pas grandement les résidents locaux, il est possible de construire des turbines plus grandes.

Soutien politique à l’éolien offshore

Comme pour les secteurs de l’énergie solaire et de l’éolien terrestre du pays, l’éolien offshore repose sur un soutien politique.

La Chine a fixé son premier tarif pour l’énergie éolienne côtière en 2014. À 0,85 yuan par kilowattheure, il était bien supérieur à la moyenne de 0,42 yuan payée pour l’énergie au charbon. Avec un tarif généreux et fiable, le secteur s’est rapidement développé. Fin 2016, l’Administration Nationale de l’Énergie a publié un plan de développement de l’énergie éolienne au cours du 13e Plan quinquennal, fixant un objectif de 10 GW d’énergie éolienne offshore à installer ou en construction d’ici 2020, avec l’objectif d’en avoir plus de 5 GW raccordés au réseau. Guangdong, Jiangsu, Zhejiang et Fujian devaient construire au moins 1 GW chacun. Les 11 provinces côtières de la Chine ont commencé à planifier l’expansion de l’éolien en mer et les développeurs se sont mis au travail pour préparer des projets.

« Le développement du secteur éolien offshore en Chine s’est accéléré ces dernières années, les approbations de projets et la construction s’accélérant clairement dans les provinces côtières telles que le Jiangsu, le Guangdong, le Fujian et le Zhejiang », a déclaré Liang Wanliang, directeur Chine du Global Wind Energy Council, à China Dialogue. « Les approbations de projets signifient que le secteur est en expansion et que l’éolien offshore peut se développer. »

Liang a utilisé le Guangdong comme exemple. L’une des provinces les plus développées de Chine, le Guangdong souhaite réduire sa dépendance à l’électricité importée de l’ouest de la Chine et accélérer l’amélioration de son mix énergétique. La province est un centre important pour l’énergie nucléaire, mais comme la construction nucléaire implique de longs processus d’approbation et de construction, d’autres sources d’énergie propre doivent être développées pour une transition rapide. La province a un long littoral avec de bonnes ressources éoliennes, et comme des parcs éoliens offshore peuvent être construits près des villes côtières, il est plus facile de fournir et d’utiliser l’énergie produite. « C’est pourquoi le Guangdong est devenu un point chaud pour l’éolien offshore ces deux dernières années. Ils l’ont identifié comme ayant le plus de potentiel de toutes les sources d’énergie renouvelables « , a déclaré Liang.

Le câblage est posé en 2017 pour le parc éolien offshore Putuo No. 6 de 150 MW sur l’île de Liuheng, dans la ville de Zhoushan, dans la province du Zhejiang en Chine orientale (Image: Alamy)

Réduction des coûts technologiques

Parallèlement aux politiques, l’innovation a joué un rôle clé dans l’évolution de l’éolien offshore chinois.

Au début, la Chine s’appuyait sur des éoliennes offshore importées. Les différences dans la nature des fonds marins et le risque de typhons ont fait que les turbines importées directement d’Europe n’étaient pas toujours adaptées, ce qui a augmenté les coûts d’ingénierie. Les conceptions ont donc été améliorées au cours du processus pour répondre aux besoins de la Chine, ce qui signifie une meilleure fiabilité et des coûts réduits.

Les développeurs d’éoliennes offshore en Chine ont réduit les coûts de fabrication et augmenté la puissance et la qualité grâce au développement de pales et de turbines plus grandes.

Liang Wanliang a expliqué que les turbines plus grandes ont généralement un sens économique plus important. « Avec un projet de 10 MW, vous pouvez installer deux turbines de 5 MW. Mais une seule turbine de 10 MW réduit les dépenses pour les fondations, les câbles, les coûts d’installation et d’exploitation. »Cela dépend des conditions, a-t-il ajouté: la mer du Nord européenne bénéficie de vitesses de vent élevées mais ne souffre pas d’ouragans, donc de plus grandes turbines ont du sens. Mais certaines eaux chinoises, comme les côtes du Jiangsu et du Shandong, ont des vitesses de vent plus faibles et les heures d’utilisation des turbines ne sont pas très élevées. De plus, les eaux moins profondes signifient que les coûts de fondation sont plus faibles, de sorte que les turbines plus petites peuvent être plus économiques dans certains cas.

Vents de changement

Au cours des deux dernières années, le gouvernement a réagi à l’expansion de l’énergie éolienne et à la baisse des coûts en ajustant ses politiques pour le secteur.

En mai 2019, le gouvernement a modifié son tarif de l’éolien en mer d’un prix fixe à un prix indicatif, les tarifs pour les projets nouvellement approuvés devant être fixés de manière concurrentielle – et ne dépassant pas le prix indicatif de 0,80 yuan par kilowattheure. Une nouvelle étape de la concurrence était arrivée, les subventions s’affaiblissant. En 2020, ce prix d’orientation a été réduit à 0,75 yuan et le gouvernement a annoncé qu’à l’exception des projets approuvés avant la fin de 2018 et raccordés au réseau d’ici la fin de 2021, les nouvelles capacités éoliennes ne recevraient pas de subventions du gouvernement central à partir de 2022. Cela a conduit à une ruée à court terme car les développeurs connectent leurs parcs éoliens au réseau avant le point de coupure des subventions à la fin de 2021.

Qin Haiyan, secrétaire de l’Association chinoise de l’énergie éolienne (CWEA), s’inquiète d’une chute soudaine de la croissance une fois les subventions terminées. Lors du Sommet mondial sur l’éolien en mer 2020 du Conseil mondial de l’énergie éolienne en Chine en août, il a proposé un certain nombre de mécanismes de soutien « post-subvention », notamment la prise en charge par les entreprises du réseau électrique du coût des connexions au réseau et du transport, à prendre en compte dans les tarifs d’électricité pour les utilisateurs finaux, et la création de fonds pour l’éolien en mer afin de réduire les coûts du financement à long terme. Il pense que cinq années supplémentaires aux taux de croissance actuels pourraient voir le coût de l’énergie éolienne offshore chinoise baisser de 40% – à quel point elle pourrait concurrencer d’autres formes d’énergie. Liang Wanliang, quant à lui, a déclaré à China Dialogue qu’il espérait que le gouvernement continuerait à proposer des politiques de soutien une fois les subventions terminées: « Peut-être pas des subventions élevées, mais des subventions plus ciblées, ou d’autres aides, sont nécessaires pour s’assurer que l’éolien en mer ne connaît pas de chute soudaine. »

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