Et puis vint la désintégration de ce voile autrefois impénétrable — partiel, au début, et, à la fin du XXe siècle, complet. La science a été le catalyseur. La découverte des groupes sanguins ABO au tournant du siècle a conduit, aux dix-neuf, à des recherches du microbiologiste polonais Ludwik Hirszfeld qui ont montré que les groupes sanguins étaient héritables. Dans les salles d’audience, en particulier en Europe, le typage sanguin de la mère et de l’enfant est devenu une méthode pour exclure les pères putatifs. La stratégie a eu une résonance, puisque le sang fournit tant de nos métaphores sur la famille: liens de sang, relations de sang, le sang est plus épais que l’eau, etc. Ce n’était cependant pas une technique à sécurité intégrée; cela ne fonctionnait pas, par exemple, si une mère et son enfant avaient le même groupe sanguin. Le typage sanguin ne pouvait pas non plus identifier un père inconnu — il ne pouvait exclure qu’un père présumé. Pour ces raisons et d’autres, moins scientifiques, beaucoup de gens semblaient parfaitement à l’aise de ne pas tenir compte du typage sanguin comme preuve.

Un dompteur dans un cirque taquine un chat de maison avec un fauteuil rayé.
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Au début des années 1990, une jeune actrice nommée Joan Berry a poursuivi Charlie Chaplin en justice, affirmant qu’il était le père de son bébé, Carol Ann. Un test de laboratoire a déterminé que Chaplin avait un groupe sanguin incompatible et n’aurait pas pu engendrer la petite fille. Mais le jury l’a de toute façon déclaré père, apparemment d’accord avec l’avocat de Berry, qui a déclaré à la Cour supérieure de Los Angeles: « Tenir le test sanguin contraignant dans cette affaire reviendrait à dire, en fait, « petit clochard » » — ce serait Berry, pas Chaplin — «  »sortez d’ici » et laissez le riche père faire ce qu’il veut. Selon le jury, Milanich écrit : « La paternité de Chaplin ne découle pas de son lien biologique avec Carol Ann Berry, mais de sa relation avec sa mère. »C’était une affaire qui a fait les gros titres, car elle impliquait un acteur célèbre, mais le résultat, dit Milanich, n’était pas particulièrement inhabituel.

Les tests génétiques, apparus pour la première fois dans les années 1960, étaient beaucoup plus précis, et ils le sont devenus de plus en plus. La première méthode utilisée, qui a comparé les antigènes sur les globules blancs des parents et des enfants, a pu établir la paternité avec un taux de précision de quatre-vingts pour cent. Dans les années 1990, lorsque l’analyse par PCR (réaction en chaîne par polymérase) est devenue la technique standard des tests de paternité génétique, la précision des résultats avait grimpé à 99.9%. En ce qui concerne cette question séculaire « Qui est le père?, « la certitude virtuelle avait remplacé la négation plausible.

Parmi les adoptants les plus enthousiastes du nouveau test de paternité se trouvaient les gouvernements fédéral et des États. Aux États-Unis, le projet de loi de réforme de la protection sociale de 1996 comprenait des dispositions qui encourageaient les organismes publics de soutien aux enfants à ordonner des tests ADN lorsque la paternité était contestée. Chasser avec succès les pères était depuis longtemps un objectif d’économie des États-providence modernes. Milanich cite un homme d’État norvégien au début du XXe siècle qui a déclaré que la paternité anonyme était « une offense contre l’enfant et contre l’État. »Mais les tests ADN ont été une aubaine particulière pour la réforme du bien-être clintonien. Dans la rhétorique politique de la responsabilité personnelle, la paternité est souvent devenue synonyme de soutien financier. Pendant ce temps, les raisons complexes (violence domestique, viol) pour lesquelles une femme pourrait ne pas toujours vouloir que l’homme qui l’a imprégnée soit révélé ont été négligées.

Ce sont également les années pendant lesquelles les révélations de paternité sont devenues un incontournable de la télé-réalité— notamment dans le talk-show tabloïd « Maury », qui, en 1998, a lancé un segment intitulé « Who’s the Daddy? »Sa formule – un composé lugubre de dysfonctionnements domestiques, de stéréotypes raciaux joyeux et de moqueries du public en direct – s’est avérée remarquablement durable. Incroyablement, « Maury » est toujours diffusé en 2019, avec toujours « Qui est le papa?,  » toujours en nommant et en montrant des enfants dont la paternité est contestée. Les centaines de fois où l’hôte, Maury Povich, a sorti les résultats des tests ADN d’une enveloppe de Manille — suscitant souvent des sanglots des mères et des danses de victoire des hommes qui avaient été lâchés — ont aidé, à sa manière collante, à nous préparer à l’ère moderne de la génétique de consommation, avec son éclat plus sain.

En 2007, 23andMe est devenue la première entreprise à proposer des tests ADN directement au consommateur, en utilisant des kits de vente par correspondance et des échantillons de salive que les gens pouvaient facilement collecter à la maison. 23andMe, comme AncestryDNA et des dizaines d’autres entreprises proposant de tels services, a produit des campagnes marketing intelligentes et optimistes qui promettaient aux consommateurs un nouveau sens d’eux-mêmes, d’où ils venaient et à qui ils appartenaient. Une publicité récente de 23andMe montre une charmante jeune femme en voyage autour du monde inspirée par le fait qu’elle est trois pour cent scandinave (on la voit nager dans un lac nordique), vingt-neuf pour cent asiatique de l’Est et quarante-six pour cent africaine de l’Ouest (on la voit danser et prendre des selfies avec de nouveaux amis en Asie et en Afrique). Avec les nouveaux kits de vente par correspondance, vous pouvez en apprendre davantage sur votre ascendance ethnique par pourcentage de diagramme circulaire, un sujet qui fascine sans limite beaucoup de gens, comme il s’avère. Vous pouvez apprendre au moins de fortes probabilités sur votre santé et vos traits génétiques, y compris des caractères plutôt particuliers — que vous ayez les gènes qui donnent à la coriandre un goût de savon, par exemple, ou que vous soyez sujet aux oignons ou susceptible de arborer un unibrow. Et parfois, et parfois accidentellement, vous pouvez trouver des frères et sœurs que vous ne saviez pas que vous aviez, ou un père biologique qui n’est pas le père qui vous a élevé.

Les tests ADN directs au consommateur – ou ce qu’on appelle parfois la génétique récréative – sont maintenant une entreprise de plusieurs milliards de dollars. En février 2019, vingt-six millions de personnes avaient ajouté leur ADN aux bases de données des quatre principales entreprises du domaine. Selon une analyse du MIT Technology Review, le nombre pourrait grimper à cent millions dans les deux prochaines années.

L’omniprésence des tests ADN a provoqué un énorme changement dans l’histoire de la paternité: d’une question juridique et morale à laquelle souvent on ne pouvait tout simplement pas répondre à une matière biomédicale soumise à une preuve très précise. C’est la ligne principale du livre de Milanich, qui couvre les développements en Europe, aux États-Unis et en Amérique latine. « La promesse de la paternité moderne selon laquelle la parenté biologique peut et doit être connue a, près d’un siècle après son émergence, abouti », écrit-elle. « La science a définitivement vaincu les (mauvaises) conceptions sociales et juridiques de la paternité, de la parenté et de l’identité. La commercialisation a permis un accès sans entrave aux tests. La volonté de vérité biologique a déplacé une fois pour toutes d’autres valeurs sociales. »

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