Lorsque Chico Mendes a été abattu en Amazonie, les deux policiers censés le protéger jouaient aux dominos à sa table de cuisine. C’était le 22 décembre 1988.

Les officiers avaient été envoyés dans la petite maison en bois du militant syndical à Xapuri après qu’il eut reçu des menaces de mort de propriétaires terriens, furieux de sa campagne pour empêcher le défrichement des forêts. Mais la police a baissé la garde lorsque Mendes est sorti pour prendre une douche dans la cour arrière. Une seule balle d’un.22 fusil l’a tué sur le coup. L’assassin, un éleveur nommé Darcy Alves, a déclaré: « c’était comme tirer sur un jaguar ».

Ce week-end, le Brésil célébrera le 25e anniversaire de ce meurtre, qui, loin de tuer la campagne de conservation des forêts, a renforcé sa notoriété dans tout le pays et dans le monde, influençant une génération de défenseurs de l’environnement et de décideurs politiques. Mendes est maintenant un symbole du mouvement mondial pour l’environnement.

Le gouvernement brésilien l’a déclaré Patron de l’environnement brésilien. Des institutions ont été nommées en son honneur, y compris la principale agence d’État en charge de la conservation – l’Instituto Chico Mendes de Conservação da Biodiversidade. Après sa mort, l’État d’Acre de Mendes, dans l’ouest de l’Amazonie, a été le pionnier de la création de réserves extractives.

L’histoire de Mendes a fait l’objet de livres et de films. En reconnaissance de ses réalisations, il y aura des cérémonies commémoratives, des documentaires et des discussions sur son héritage ce week-end. Beaucoup de ses idées vivent grâce à des associés, notamment Marina Silva, qui est devenue ministre de l’environnement et a mis en place des systèmes de protection de l’Amazonie qui sont crédités d’une chute impressionnante du taux de déforestation jusqu’à récemment.

Mais les célébrations seront tempérées par la résurgence de l’influence du lobby des propriétaires fonciers, une récente forte hausse du déminage en Amazonie et de nouvelles questions sur la volonté du gouvernement brésilien de protéger les travailleurs forestiers et de conserver l’habitat biodiversel dont ils dépendent.

Mendes aurait reconnu les forces destructrices à l’œuvre, bien que contrairement à sa réputation d’écologiste, il était avant tout un militant syndical militant en faveur des arracheurs de caoutchouc dont le mode de vie était décimé avec la perte de l’Amazonie. Mendes avait une expérience personnelle des conséquences.

Né en 1944, Francisco Alves Mendes Filho – comme il a été baptisé – était le fils d’un soldat de  » l’Armée du caoutchouc « , les 50 000 hommes recrutés en 1943 dans le nord-est pauvre du Brésil et expédiés en Amazonie pour exploiter le caoutchouc pour l’effort de guerre allié. La Malaisie étant occupée par les Japonais, les États-Unis étaient désespérés pour le caoutchouc et le Brésil a promis de relancer son industrie du caoutchouc autrefois en plein essor pour répondre aux besoins. Les tapeurs ont été en grande partie abandonnés à leur propre sort, beaucoup mourant de maladies ou d’attaques d’animaux sauvages. À la fin de la guerre, les promesses gouvernementales d’indemnisation et de billets de retour ont été oubliées et beaucoup, y compris le père de Mendes, ne sont jamais revenus.

Ayant grandi dans la forêt, Chico a commencé à taper quand il était enfant. Influencé par des prêtres du mouvement de théologie de la Libération progressive et d’anciens membres du parti communiste, il a contribué à fonder la branche Acre du PT, le parti des travailleurs. En tant que président du syndicat des tappeurs de Xapuri, il a créé une organisation nationale, portant le combat des tappeurs pour sauver la forêt à l’attention du monde entier.

Les écologistes américains l’ont emmené à Washington pour persuader la Banque mondiale, la Banque interaméricaine et le Congrès que les projets de bétail en Amazonie, qui couvre une superficie plus grande que l’Europe occidentale, ne devraient pas être financés. Comme alternative, il a proposé la création de réserves extractives – des zones protégées qui permettraient aux terres publiques d’être gérées par les communautés locales, avec des droits de récolte des produits forestiers. Il a marqué un pas en avant important pour la communauté de la conservation.

En 1987, Mendes a remporté le prix Global 500 de l’ONU en reconnaissance de ses réalisations environnementales, bien qu’il se considérait avant tout comme un militant pour une société plus juste. Comme il l’a dit: « Au début, je pensais que je me battais pour sauver les hévéas, puis je pensais que je me battais pour sauver la forêt amazonienne. Maintenant, je réalise que je me bats pour l’humanité. »

Ses adversaires étaient des éleveurs de bétail, qui s’installaient en Amazonie depuis les années 1970, quand ils étaient encouragés par les militaires qui dirigeaient le Brésil et financés par les banques officielles. Après la fin de la dictature en 1985, ces propriétaires terriens ont créé l’Union démocratique rurale – mieux connue sous ses initiales portugaises UDR – pour contrecarrer les réformes agraires promises par le gouvernement et intimider les syndicalistes et les militants de la conservation. Les passages à tabac et les meurtres étaient fréquents dans la région reculée et en grande partie sans foi ni loi de l’Amazonie, souvent décrite comme le far west du Brésil.

Mendes n’était ni le premier ni le dernier à perdre la vie pour avoir tenu tête aux propriétaires terriens. Depuis 2002, le Brésil est à l’origine de la moitié des meurtres de militants de la conservation dans le monde, selon une enquête réalisée l’année dernière par Global Witness. Certaines victimes, comme la religieuse américaine Dorothy Stang assassinée en 2005, sont devenues des martyrs. D’autres, comme José Cláudio Ribeiro da Silva et son épouse Maria do Espirito Santo – qui ont été abattus alors qu’ils sortaient d’une voiture près d’un camp de travailleurs sans terre en 2011 – ou Mouth Organ John – qui a été tué à Para en 2012 après avoir rapporté l’exploitation forestière illégale – font la une des journaux pendant quelques jours. De nombreux autres meurtres, en particulier de militants autochtones des droits fonciers, ne sont en grande partie pas rapportés dans les médias internationaux. Des dizaines d’autres militants auraient fui ou se seraient cachés.

Mendes était une cible évidente. En plus de faire pression avec succès pour mettre fin au financement international pour le déminage de l’Amazonie, il a organisé les tapeurs en caoutchouc dans une résistance non violente. Des hommes, des femmes et des enfants formaient des barricades humaines appelées « empates » pour empêcher les bulldozers d’abattre des arbres. Son succès lui a fait de nombreux ennemis et il savait qu’il était un homme marqué.

Son meurtrier était issu d’une famille d’éleveurs de bétail, dont les efforts pour agrandir leurs pâturages ont été freinés par les empates. Darcy Alves, 22 ans, et son père Darly ont été condamnés en 1990 et emprisonnés pendant 19 ans. Bien qu’ils soient maintenant libres, d’anciens associés de Mendes ont déclaré que l’assassinat s’était retourné contre eux. « Ceux qui ont tué Chico se sont trompés. Ils pensaient qu’en le tuant, le mouvement des tappers serait démobilisé, mais ils l’ont rendu immortel. Ses idées ont encore une énorme influence « , a déclaré Gomercindo Rodriquez, qui est arrivé à Xapuri en tant que jeune agronome en 1986, et est devenu plus tard le conseiller de confiance de Mendes.

Mendes voulait que la forêt soit utilisée de manière durable plutôt que coupée de l’activité économique (comme le voulaient certains écologistes) ou coupée (comme le voulaient les agriculteurs). Il a proposé la création de réserves extractives pour les tireurs, les collecteurs de noix du Brésil et d’autres qui récoltaient la nature de manière équilibrée. Après sa mort, la première réserve de ce type au Brésil, la Réserve extractive Chico Mendes, a été créée, couvrant 1 million d’hectares de forêt autour de Xapuri.

Après des années de déclin, la demande de latex provenant d’une usine locale de préservatifs a augmenté le prix du caoutchouc, et de nombreux arracheurs, qui s’étaient tournés vers l’élevage de bétail, sont retournés dans la forêt. « C’est l’héritage de Chico », a déclaré Gomercindo. « Les réserves extractives ont signifié la préservation de la forêt – tout autour a été détruit pour le pâturage du bétail. Ils sont devenus un exemple, ils existent maintenant dans d’autres régions du Brésil. »

La réserve de Chico Mendes a de l’électricité et des écoles. De nombreux étudiants sont diplômés de l’université. Certains tapeurs ont maintenant des motos et des voitures et certains sont devenus des guides forestiers. Les arbres sont récoltés de manière durable et il y a un éco-lodge. Sur ce modèle, 68 réserves extractives ont été créées en Amazonie brésilienne, couvrant plus de 136 000 km carrés.

L’Institut spatial brésilien INPE a également commencé à surveiller la déforestation par satellite l’année où Mendes a été tué. Le moment était une coïncidence, mais l’efficacité de ce programme a été fortement influencée par ceux qui ont été inspirés par Mendes. Après un pic de déforestation en 2004, la ministre de l’environnement Marina da Silva, une autre enfant d’une famille de tapeurs de caoutchouc et ancienne collègue de Mendes, a mis en place un système plus rigoureux de surveillance, de sanctions et d’incitations qui a entraîné un ralentissement de 80% du taux de déforestation.

Mais ces progrès sont menacés car le pouvoir au Brésil se déplace vers les grands propriétaires terriens et s’éloigne des travailleurs ruraux, des défenseurs de l’environnement et des groupes autochtones pour lesquels Mendes s’est battu.

L’année dernière, la présidente Dilma Rousseff – qui dépend du lobby rural pour son soutien au Congrès – a promulgué un changement dans la réforme du code forestier du code forestier, qui a dilué la protection de l’environnement de l’Amazonie et d’autres zones de biodiversité. Le bloc des propriétaires fonciers au Parlement, qui comprend d’anciens membres de l’UDR, milite maintenant pour la révision d’autres lois et politiques environnementales, y compris les droits des peuples autochtones garantis par la constitution de 1988 et le Système national brésilien d’aires protégées.

Signe de cette tendance inquiétante, les données satellitaires ont montré une augmentation de 28% de la déforestation cette année, rompant une tendance de déclin sur cinq ans.

Avant l’anniversaire de ce week-end, les propriétaires terriens du Congrès ont opposé leur veto à une décision de donner le nom de Mendes à la salle où se réunit la commission parlementaire de l’agriculture. Mais les groupes de conservation ont promis de continuer sa lutte.

« Son héritage est un exemple qui devrait nous guider tous pour garder la nature dans nos esprits comme solution et comme moyen de construire un monde meilleur pour tous », a déclaré Claudio Maretti, responsable de l’Initiative Amazonienne du WWF – l’une des nombreuses organisations internationales qui manifesteront leur respect pour le Patron de l’environnement du Brésil lors de l’anniversaire de ce week-end.

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