Le fleuve Yangtsé de Chine, le troisième plus long fleuve du monde, abrite 378 espèces de poissons connues. Mais le paddle chinois, autrefois un poisson d’eau douce commun dans la région, n’est plus membre de ce vaste écosystème. Après plus d’une décennie de recherches, les chercheurs affirment que l’espèce a complètement disparu entre 2005 et 2010, avec la dernière observation confirmée en 2003.

Selon une étude récente publiée dans la revue Science of the Total Environment dirigée par Hui Zhang de l’Académie chinoise des Sciences halieutiques de Wuhan, en Chine, la surpêche et la construction de barrages ont conduit les animaux âgés d’environ 200 millions d’années à l’extinction. « C’est très triste », déclare Zeb Hogan, biologiste des poissons à l’Université du Nevada à Reno, à Douglas Main de National Geographic.  » C’est la perte définitive d’un animal unique et extraordinaire, sans espoir de guérison. »

Le pagaie chinois (Psephurus gladius), également connu sous le nom d’espadon chinois et parfois appelé le « panda du Yangtsé », était l’une des plus grandes espèces de poissons d’eau douce au monde. Il pourrait atteindre 23 pieds (7 mètres) et peser jusqu’à 992 livres (450 kilogrammes), rapporte Eric Cheung pour CNN. Seuls quelques poissons d’eau douce peuvent grossir, comme le poisson-chat géant du Mékong, l’esturgeon et l’alligator gar.

Pendant la chasse, le poisson-pagaie chinois argenté utilisait son long museau pour détecter l’activité électrique et trouver sa proie, rapporte Main. Les anciennes espèces de poissons ont survécu à l’extinction massive qui a tué les dinosaures et de nombreux reptiles marins tels que les plésiosaures. Ils vivent depuis le Jurassique inférieur, rapporte Cheung, mais sont restés en grande partie inchangés au cours de leur existence de 200 millions d’années. S’installant dans les eaux du fleuve Yangtsé, le grand poisson à pagaie a finalement fait face à sa plus grande menace et à la cause de son extinction: les humains.

Alors que le paddle chinois était classé comme animal protégé au niveau national dans les années 1980, la surpêche dans les années 1970 a eu un impact sur la population de la créature. National Geographic rapporte qu’une moyenne de 25 tonnes de poissons à pagaie ont été récoltées chaque année au cours de cette décennie. Et en 1981, la construction du barrage de Gezhouba a scindé la population de pagaies en deux, ce qui a perturbé les schémas de migration et empêché la reproduction en amont. La perturbation a causé l’extinction fonctionnelle de la pagaie, ce qui signifie que l’espèce manquait de nombres pour se reproduire de manière significative, en 1993, rapporte Stephanie Pappas dans Live Science.

Mais l’espèce d’eau douce n’a pas disparu pour de bon. Zhang et ses collègues suggèrent que bien que peu de poissons à pagaie aient été observés après 1995, ils n’ont complètement disparu qu’entre 2005 et 2010.

Qiwei Wei, chercheur en sciences maritimes à l’Institut de recherche sur les pêches du fleuve Yangtsé et coauteur de l’étude, et ses collègues ont vu pour la dernière fois un poisson à pagaie en 2003. National Geographic rapporte qu’une étiquette de suivi a été attachée au paddlefish capturé accidentellement, pour lui faire perdre son signal en quelques heures.

En 2017 et 2018, Zhang et son équipe ont installé des filets de pêche et surveillé les marchés aux poissons locaux pour trouver des preuves de la diminution de la créature. Ils ont trouvé 332 espèces de poissons, mais pas une seule pagaie chinoise. L’équipe n’a pas non plus trouvé 140 autres espèces des écosystèmes échantillonnés, dont la plupart sont considérées comme menacées d’extinction.

« C’est le premier de ces très gros poissons d’eau douce à partir et beaucoup sont en danger — la préoccupation est que d’autres disparaîtront, mais l’espoir est que nous puissions inverser leur déclin avant qu’il ne soit trop tard », explique Hogan au National Geographic. Pappas de Live Science rapporte que des relevés plus fréquents du bassin fluvial et des efforts de sauvetage plus rapides ne sont que quelques-uns des moyens d’assurer la survie d’autres espèces menacées du Yangtsé.

La semaine dernière, la Chine a annoncé une interdiction de pêche commerciale de 10 ans après que le pays a constaté un « déclin global » de ses espèces menacées, a déclaré le ministère de l’Agriculture et des Affaires rurales du pays à l’Agence de presse Xinhua. CNN rapporte que plus de 300 zones le long du fleuve Yangtsé ne permettront plus la capture et la récolte d’espèces indigènes dans le but d’aider la biodiversité du fleuve à rebondir.

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