« Le Sien était un esprit largement éveillé — à l’action, à la littérature, aux langues, à la beauté des gens et des scènes. »

— Anna Fysche, petite-fille d’Anna Leonowens

Découvrir l’histoire vraie

La biographie épique d’Anna Leonowens s’est étendue bien au-delà de ses cinq années en tant que tutrice royale au Siam. Elle a ensuite établi une carrière prolifique en tant que journaliste, écrivaine, conférencière, enseignante, militante sociale, féministe et matriarche. Sa philosophie personnelle – un appel à l’ouverture d’esprit et au respect de toutes les personnes, sans distinction de religion, de sexe ou de race – a été fortement influencée par ses cinq années au Siam. Elle a commémoré ses années au palais royal dans deux livres, qui ont à leur tour inspiré un roman à succès, une comédie musicale de Broadway et diverses adaptations cinématographiques et télévisées.

Bien que ses récits de ses années au Siam aient connu un succès commercial, les historiens modernes ont identifié des inexactitudes historiques flagrantes dans ces mémoires. La gouvernante anglaise à la Cour siamoise et La Romance du Harem incluent des descriptions tentaculaires et des anecdotes fascinantes, mais Leonowens a romancé de grandes parties de l’histoire, ainsi que sa propre biographie. Elle a modifié les dates, les anecdotes, les descriptions, même son âge, pour créer une image publique romancée de sa vie. Il a fallu des décennies aux biographes pour enfin découvrir l’histoire vraie derrière la femme qui a tant essayé de se recréer, mais des enquêtes récentes sur la vie d’Anna ont donné un aperçu de la vraie femme qui a suscité l’imagination de tant de conteurs. Son histoire vraie contraste avec ses mémoires – elle n’a pas été éduquée dans un pensionnat au Pays de Galles, son beau–père n’était pas non plus un mari violent ou sa mère une gentilhomme britannique – mais sa vision morale et ses idéaux sont vrais tout au long de sa biographie, fictive et vraie.

Biographie

Bien qu’elle soit plus tard immortalisée pour ses années au Siam, Anna Harriet Edwards a été élevée juste à travers le continent, fille d’un soldat anglais et de sa femme à Bombay, en Inde. Née le 26 novembre 1831 de Mary Anne et Tom Edwards, Anna ne connaîtra jamais son père, décédé quelques semaines avant sa naissance. Son beau-père, Patrick, était également dans le service, donc la majeure partie de l’enfance d’Anna consistait à voyager de caserne en caserne. Bien qu’elle atteigne plus tard une ascendance anglaise pure, Anna était très probablement anglo-indienne, la descendante d’un soldat européen et de sa femme indienne. Anna a passé son enfance entourée d’enfants d’origines similaires, ainsi que de familles locales indiennes et européennes, fréquentant l’école et socialisant avec des jeunes d’origines et de races mixtes. Bien que ces premières années aient été sans aucun doute difficiles (ce qui ne s’apparente guère à un pensionnat au Pays de Galles, comme le prétendaient ses mémoires), elles ont façonné sa vision morale et philosophique pour les années à venir. Elle a appris une variété de langues, y compris l’indien et le sanskrit, et a développé une passion pour l’éducation.

Anna Harriette Leonowens

Anna avait dix-sept ans lorsqu’elle a épousé le seul amour de sa vie, Thomas Louis Leon Owens. Les deux se sont mariés le jour de Noël 1849. Après avoir pleuré la mort de deux enfants, ils ont eu une fille et un fils, Avis et Louis. Le monde idyllique d’Anna s’est effondré lorsque Tom est mort en 1859, laissant à sa femme pratiquement pas d’argent et aucun moyen de subvenir à ses besoins et à ceux de ses deux enfants – alors plus tard cette année-là, Anna Leonowens, veuve d’un officier anglais, est arrivée à Singapour avec un passé fabriqué, dans l’espoir de créer un nouveau départ pour sa famille. Lorsqu’elle est descendue du bateau à Singapour, l’Anna que le public reconnaît aujourd’hui est née: une vraie Anglaise, inconnue et pourtant enchantée par son nouvel environnement oriental. Bien que la vraie Anna n’ait probablement jamais mis les pieds en Angleterre avant de visiter le Siam pour la première fois, ce personnage lui a donné le statut dont elle avait besoin pour assurer une vie prospère à Avis et Louis.

Anna et Louis, alors âgés de cinq ans, arrivent à Bangkok en mars 1862, où ils resteront plus de cinq ans. Avis a été envoyé au pensionnat en Angleterre, et le désir d’Anna pour elle, ainsi que la perte de ses deux autres enfants, ont aidé à établir un lien fort avec les femmes maternelles du harem du roi Mongkut. Anna a également noué des relations spéciales avec les princes et les princesses, et elle est restée fidèle à sa promesse de ne pas transmettre le christianisme à la famille royale – mais sa relation avec le roi Mongkut était beaucoup plus complexe. Comme le biographe d’Anna l’a bien décrit, l’enseignant et le roi:

Ils étaient tous deux des personnes morales, dévouées à marcher sur les chemins de la vertu, bien que chacun ait une idée différente de ce qu’implique la vertubut mais chacun avait une croyance ferme en le Divin, en la sacralité de la vie, et en l’idée qu’une vie vertueuse exigeait des efforts incessants pour s’améliorer et servir le bien public.

Anna admirait et respectait la culture et la religion du Siam; dans ses écrits ultérieurs, elle n’a jamais critiqué ces aspects du pays, pas même la polygamie que les autres missionnaires chrétiens méprisaient. Elle était cependant farouchement opposée à l’esclavage. Elle a senti un lien fort avec les épouses et les concubines du harem du roi, et leur a même dédié son deuxième livre. Alors qu’elle respectait la politique et l’intellectualisme du roi Mongkut, elle luttait pour dépasser la dépendance fortement enracinée à l’esclavage et à la misogynie. Dans l’ensemble, cependant, les cinq années passées par elle et Louis au Siam ont été positives; elle était la seule personne à passer un temps prolongé à l’intérieur du palais royal, et elle a enseigné avec succès à ses élèves bien-aimés la langue, les sciences humaines et les sciences.

Anna Leonowens

Quand Anna a quitté le Siam, elle avait toutes les intentions de revenir dans six mois. La mort inattendue du roi en 1868, cependant, était une raison suffisante pour qu’elle passe à une nouvelle phase de sa vie. Elle a envoyé Louis au pensionnat et a voyagé avec Avis en Amérique, où elle a utilisé ses expériences au Siam comme base pour une carrière d’écriture et d’érudition réussie. Avec trois livres sur ses expériences dans le harem du roi, elle a parcouru le pays, donnant des conférences et enseignant sur la religion, le féminisme et le respect des cultures orientales. Elle est devenue un membre respecté de la communauté littéraire et savante – elle a même pu rencontrer l’une de ses plus grandes idoles, Harriet Beecher Stowe. Elle a finalement déménagé au Canada, où elle a aidé à organiser le Nova Scotia College of Art and Design et a été active au sein du Conseil local et national des femmes. Au moment de sa mort, en 1915, elle était une défenseure admirée, sinon encore immortalisée, des droits de l’homme et de l’éducation.

Anna n’est jamais retournée au Siam, bien qu’elle ait renoué avec son ancien élève, devenu roi du Siam, Chulalongkorn, en 1897. Les deux se sont rencontrés en Angleterre, et il a exprimé sa gratitude et son affection pour son professeur, mais il a également « exprimé une grande tristesse qu’elle ait dépeint son père comme un « vieil homme méchant » dans ses livres  » (Margaret Landon papers, 4:3). Les adaptations musicales et cinématographiques des écrits d’Anna sont toujours interdites en Thaïlande, où le gouvernement prétend qu’elles dénaturent le roi Mongkut, qui, avec son fils, est crédité d’avoir protégé son pays de l’impérialisme européen. Cependant, contrairement à ces critiques et à d’autres critiques contemporaines de l’adaptation musicale, l’attitude d’Anna envers son employeur n’a jamais été condescendante ou élitiste. Elle respectait le roi de plusieurs façons, en particulier pour son intelligence, son dévouement à l’amélioration de l’éducation et sa passion pour sa culture orientale. Ce sont les fortes opinions anti-esclavagistes d’Anna qui ont provoqué la plus grande rupture dans sa relation avec le roi Mongkut.

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