Vivant

Par Nick Poppy

24 août 2017 | 23h57

Le navire prison Jersey.New York Public Library

Dans le tumbler de l’histoire, la Guerre d’Indépendance produit quelques moments bien rodés. Washington traversant le Delaware en petit bateau à Noël. Paul Revere galope dans le Massachusetts après la tombée de la nuit. Guérilleros américains hétéroclites prenant des coups de pot dans des rangs ordonnés de redcoats.

Mais une histoire de la guerre d’indépendance américaine a échappé à l’imagination populaire : les navires-prisons britanniques dans l’East River de New York.

À l’intérieur du maillot du navire-prison.Alamy Stock Photo

Amarrés à Wallabout Bay, près de ce qui allait devenir le Brooklyn Navy Yard, ces navires retiennent des prisonniers américains dans des conditions infernales. Parfois appelés « donjons flottants » ou « navires fantômes », les navires-prisons n’étaient rien de moins que des camps de concentration aquatiques, responsables de milliers de morts. Les 16 navires-prisons comprenaient le HMS Falmouth, le Scorpion et le Hunter. Mais le plus notoire était le Maillot. En son temps, la simple mention de son nom suffisait à faire frissonner un patriote américain.

Plus de deux siècles plus tard, il ne reste plus grand-chose du Jersey et de l’horrible flotte autrefois ancrée dans la baie de Wallabout. Dans les années qui ont suivi la guerre, les navires-prisons étaient quelque chose dont personne ne se souvenait.

Heureusement, la mémoire des prisonniers prisonniers est honorablement servie dans la nouvelle histoire terrifiante de Robert P. Watson, « The Ghost Ship of Brooklyn: AnUntold Story of the American Revolution » (Da Capo).

« Ce navire, le Jersey, le « vaisseau fantôme », c’était le conflit le plus sanglant de toute la Guerre d’Indépendance », explique Watson au Post.  » Pas Saratoga, pas Trenton, pas Yorktown, pas Germantown. Le conflit le plus sanglant était à bord de ce seul navire. »

À quel point c’était sanglant? Nous ne connaîtrons jamais le nombre exact d’hommes morts sur les navires, mais la plupart des chercheurs estiment le nombre de morts à 11 500.

 » C’est la statistique qui m’a fait tomber de mon siège « , explique Watson. « Deux fois plus d’Américains sont morts sur ce seul navire que de morts au combat pendant toute la guerre d’Indépendance, de 1775 à 1783. »

Autrefois un navire de guerre de la Royal Navy, en 1770, le Maillot a été mis au pâturage nautique et « décortiqué. »Ses canons et ses mâts ont été enlevés, et il a été transformé en une sorte d’entrepôt dans l’East River. En 1779, il a été transformé en prison.

Un interné a dit du Maillot :  » Sans ornement, un vieux hulk disgracieux, dont l’apparence extérieure sombre et sale représentait parfaitement la mort et le désespoir qui régnaient à l’intérieur. »

Les conditions à bord du Maillot étaient en tout cas épouvantables. Les prisonniers étaient enfermés dans des cales sombres et surpeuplées pendant des jours, souvent sans place pour s’allonger. On leur donnait de l’eau saumâtre et de la nourriture moisie, voire quelque chose du tout, et ils étaient accompagnés de poux, de puces et de rats. Pour les toilettes, il y avait de grands tonneaux débordant de déchets. L’odeur était inimaginable, l’air si épais de saleté que les bougies ne s’allument pas. Et tout cela était imprégné d’un sentiment de terreur de la part des gardes, qui n’ont montré aucune pitié. La plupart des prisonniers avaient peu d’espoir de partir un jour, et peu d’espoir du tout.

Le navire de la Royal Navy britannique HMS Jersey.Alamy Stock Photo

Les Britanniques et les Américains échangent parfois des prisonniers, bien que les Britanniques ne considèrent pas la plupart de la population des navires-prisons comme des soldats légitimes. Beaucoup des hommes emprisonnés dans les navires de l’East River étaient des corsaires — des équipages de petits navires favorables aux rebelles qui attaquaient les marchands britanniques dans l’Atlantique. En perturbant le commerce britannique et en détournant les ressources royales, les corsaires étaient précieux pour l’effort révolutionnaire, mais ils ne faisaient pas officiellement partie de la petite marine continentale. Pour les Britanniques, c’étaient des criminels, des rebelles. Et dans le calcul de l’échange de prisonniers, un corsaire n’est guère comparé à un membre de l’armée britannique.

Il existe de rares témoignages de prisonniers qui s’évadent. Plus probablement, ils mourraient. La variole, la fièvre jaune, la typhoïde, la dysenterie, la gangrène, la famine et le meurtre par les gardiens ont assuré la fin de nombreux prisonniers. Six à 12 personnes mouraient chaque jour. Chaque matin, les gardes saluaient leurs charges en criant : « Rebelles! Sortez vos morts! »Les corps de ceux qui étaient morts la veille ont été amenés pour être enterrés dans la berge marécageuse. Parfois, les morts étaient laissés dans la cale pendant des jours.

Rien de tout cela n’était par accident. Pour les Britanniques, il y avait un but derrière le maillot. Watson dit que les Britanniques « voyaient ce navire comme une arme psychologique de terreur. »Ils pensaient »que tant d’Américains mourraient sur ce navire, que cela dissuaderait les patriotes de prendre les armes contre eux. . . Ils ont conçu cela et nourri cela. »

Pourtant, note Watson, « cela a fini par avoir l’effet inverse. Quand les gens en ont entendu parler, les fils n’ont pas dit: « Oh, mon dieu, je ne vais pas à la guerre », et les mères n’ont pas dit: « S’il te plaît, ne rejoins pas ou tu iras à ce vaisseau fantôme. »Watson compare le maillot à l’Alamo ou à Pearl Harbor — quelque chose qui a galvanisé la population. « Les gens se sont ralliés derrière », dit-il, « et cela a fini par renforcer le soutien à la guerre. Les plans diaboliques des Britanniques n’ont donc pas tout à fait fonctionné. »

Notre connaissance contemporaine des navires-prisons devrait également dissiper une idée fausse de longue date sur la façon dont la guerre d’Indépendance a été menée. Watson observe: « Nous avons cette perception erronée que les Britanniques ont mené une guerre de gentlemen. Que. bien sûr, les Britanniques sont corrects, ils s’alignent dans des uniformes rouges colorés et méticuleux et des salves de feu et les officiers boivent du vin et sonnent comme le prince Charles ou quelque chose du genre. . . loin de la vérité. Pas si. Ils ont mené une guerre totale. Tout sauf saler la terre et mettre le feu à chaque village. »

Le Jersey conserva son horrible cargaison jusqu’à la toute fin de la guerre, les derniers prisonniers partant en septembre 1783. La guerre terminée et les Britanniques partis de New York, la coque pourrie du Maillot a été autorisée à s’enfoncer dans la boue de la baie de Wallabout. Dans l’excitation de la nouvelle nation, le maillot était un cauchemar que beaucoup voulaient oublier.

Pendant de nombreuses années, les os blanchis des morts du navire-prison échouaient à terre du côté de Brooklyn de l’East River. Watson cite l’historien du Brooklyn College Edwin G. Burrows, qui a décrit les os apparaissant « aussi épais que des citrouilles dans un champ de maïs d’automne. »

Ces os — ou une fraction d’entre eux, du moins — reposent maintenant au sommet de la plus haute colline du parc Fort Greene de Brooklyn, dans le Monument des Martyrs du navire-prison. Le monument surplombe la baie de Wallabout.

Bateau-prison Martyrs MonumentAlamy Stock Photo

Classé sous bateaux, livres, anglais, east river, histoire, guerre révolutionnaire, guerre, 24/8/17

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