Jean Anouilh (1910-1987) è nato a Bordeaux da padre sarto e madre violinista. Anche se ha iniziato a scrivere opere teatrali all’età di dodici anni, Anouilh inizialmente perseguito studi legali alla Sorbona e ha lavorato brevemente come copywriter pubblicitario e sceneggiatore. Nel 1931, Anouilh sposò l’attrice Monelle Valentin, divenne segretario della Comédie des Champs-Élysées del suo mentore Louis Jouvet e iniziò la sua carriera di scrittore. Nel 1950, Anouilh era il drammaturgo più popolare d’Europa. Il suo favore agli occhi del pubblico svanì, tuttavia, con l’ascesa dei drammaturghi assurdi Ionesco e Beckett. Dopo la perdita della sua popolarità critica, Anouilh abbandonò il teatro per un certo numero di anni. Tornò sul palcoscenico alla fine della sua vita, scrivendo e dirigendo opere teatrali che si distinguevano per la loro natura politicamente conservatrice e il tono nostalgico.

Anouilh produsse la sua prima opera teatrale, Humulus le muet, nel 1929 in collaborazione con Jean Aurenche. Il suo gioco Mandarine è apparso nello stesso anno. Dopo aver deciso di dedicarsi interamente al teatro, ha poi prodotto Y avait un prisonnier (1935), che è stato seguito dal suo lavoro di svolta, Le voyageur sans baggage (1937), un racconto naturalistico di un amnesico che scopre di condurre una vita corrotta e sceglie di scartare il suo sé precedente. Anche se Anouilh ha continuato a scrivere studi naturalistici sulla scia immediata di Le voyageur, ben presto è venuto sotto l’influenza di autori come Giraudoux, Cocteau, Vitrac, e Pirandello, e ha iniziato a sviluppare un più ampio, stile sperimentale. Nei decenni successivi, Anouilh ha lavorato in una serie di generi, che vanno dalle tragedie alle farse alle commedie storiche. Ha prodotto diverse opere “meta-teatrali” che hanno preso il teatro stesso come ambientazione e soggetto. Più tardi classificò queste opere per colore (nero, rosa), qualità (brillante, fallito) o stile (barocco). In America, i drammi in costume o storici di Anouilh furono particolarmente ben accolti, come L’alouette (1953), la sua commedia su Giovanna d’Arco e il premio Tony Becket (1959).

Nel corso della sua carriera, il dramma di Anouilh ha caratterizzato la critica politica pungente. I due esempi più notevoli del suo grande dopoguerra sono gli attacchi a Charles de Gaulle in L’hurluberlu (1958) e Le songe du critique (1960). Antigone, un adattamento del classico di Sofocle prodotto nel contesto della resistenza francese antifascista, è il lavoro più spesso prodotto di Anouilh oggi. Antigone debuttò a Parigi nel 1944, ma Anouilh aveva scritto il suo racconto di ribellione solitaria contro lo stato due anni prima, ispirato da un atto di resistenza durante l’occupazione di Parigi da parte dei nazisti. Nell’agosto del 1942, un giovane di nome Paul Collette sparò e ferì un gruppo di registi durante una riunione della collaborazionista Légion des volontaires français. Collette non apparteneva a una rete di Resistenza o a un gruppo politico organizzato, ma agiva completamente da solo e nella piena consapevolezza della sua morte certa. Per Anouilh, l’atto solitario di Collette—allo stesso tempo eroico, gratuito e futile-catturò l’essenza della tragedia e richiese una rinascita immediata di Antigone. Consapevoli dell’attacco velato di Anouilh al governo di Vichy, i nazisti censurarono Antigone immediatamente dopo la sua liberazione. Fu presentato in anteprima due anni dopo al Théâtre de l’Atelier di Parigi sotto la direzione di André Barsacq, pochi mesi prima della liberazione di Parigi. La commedia ha interpretato Valentin come la principessa condannata, e presto ha assunto lo status canonico nel teatro francese moderno.

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