Quando Chico Mendes è stato ucciso in Amazzonia, i due poliziotti che avrebbero dovuto proteggerlo stavano giocando a domino al suo tavolo da cucina. Era il 22 dicembre 1988.

Gli ufficiali erano stati inviati alla piccola casa di legno dell’attivista dell’unione a Xapuri dopo aver ricevuto minacce di morte dai proprietari terrieri, che erano infuriati per la sua campagna per impedire lo sgombero delle foreste. Ma la polizia ha abbassato la guardia quando Mendes è uscito per fare una doccia nel cortile di casa. Un solo proiettile da un .22 fucile lo ha ucciso all’istante. L’assassino, un allevatore di nome Darcy Alves, ha detto “è stato come sparare a una jaguar”.

Questo fine settimana, il Brasile celebrerà il 25 ° anniversario di quell’omicidio, che lungi dall’uccidere la campagna di conservazione delle foreste ha potenziato il suo profilo in tutto il paese e in tutto il mondo, influenzando una generazione di ambientalisti e politici. Mendes è ora un simbolo del movimento ambientale globale.

Il governo brasiliano lo ha dichiarato Patrono dell’Ambiente brasiliano. Le istituzioni hanno preso il suo nome, tra cui la principale agenzia statale responsabile della conservazione – l’Instituto Chico Mendes de Conservação da Biodiversidade. Dopo la sua morte, lo stato natale di Mendes di Acri nell’Amazzonia occidentale ha aperto la strada alla creazione di riserve estrattive.

La storia di Mendes è stata oggetto di libri e film. In riconoscimento dei suoi successi, ci saranno cerimonie commemorative, documentari e discussioni sulla sua eredità questo fine settimana. Molte delle sue idee vivono attraverso i soci, in particolare Marina Silva, che è diventata ministro dell’ambiente e ha messo in atto sistemi di protezione di Amazon che sono accreditati con un impressionante calo del tasso di deforestazione fino a poco tempo fa.

Ma le celebrazioni saranno temperate dalla recrudente influenza della lobby dei proprietari terrieri, da un recente forte aumento della clearance dell’Amazzonia e da nuove domande sulla volontà del governo brasiliano di proteggere i lavoratori forestali e conservare l’habitat biodiverse da cui dipendono.

Mendes avrebbe riconosciuto le forze distruttive al lavoro, anche se contrariamente alla sua reputazione di ambientalista, era prima di tutto un attivista sindacale che faceva campagna per conto di tappatori di gomma il cui stile di vita veniva decimato insieme alla perdita dell’Amazzonia. Mendes aveva esperienza personale delle conseguenze.

Nato nel 1944, Francisco Alves Mendes Filho – come fu battezzato – era figlio di un soldato dell ‘ “Esercito di Gomma”, i 50.000 uomini reclutati nel 1943 dal povero nord-est del Brasile e spediti in Amazzonia per attingere gomma per lo sforzo bellico alleato. Con la Malesia occupata dai giapponesi, gli Stati Uniti erano alla disperata ricerca di gomma, e il Brasile ha promesso di rilanciare la sua industria della gomma una volta in piena espansione per soddisfare il bisogno. I tappers furono in gran parte abbandonati al loro destino, molti morirono per malattie o attacchi da parte di animali selvatici. Quando la guerra finì, le promesse governative di risarcimento e biglietti per casa furono dimenticate e molti, incluso il padre di Mendes, non tornarono mai più.

Crescendo nella foresta, Chico ha iniziato a toccare da bambino. Influenzato da sacerdoti del movimento progressista di Teologia della Liberazione ed ex membri del partito comunista, ha contribuito a fondare la sezione Acri del PT, il partito dei Lavoratori. Come presidente della Xapuri tappers’ union, ha istituito un’organizzazione nazionale, portando la lotta dei tappers per salvare la foresta all’attenzione globale.

Gli ambientalisti americani lo portarono a Washington per convincere la Banca Mondiale, la Banca interamericana e il Congresso che i progetti di bestiame in Amazzonia, che copre un’area più grande dell’Europa occidentale, non dovrebbero essere finanziati. In alternativa, ha proposto la creazione di riserve estrattive – aree protette che consentirebbero la gestione del suolo pubblico da parte delle comunità locali, con il diritto di raccogliere i prodotti forestali. Ha segnato un importante passo avanti per la comunità di conservazione.

Nel 1987 Mendes ha vinto il Global 500 Award delle Nazioni Unite in riconoscimento dei suoi risultati ambientali, anche se si è visto principalmente come un attivista per una società più giusta. Come ha detto: “All’inizio pensavo di combattere per salvare gli alberi della gomma, poi pensavo di combattere per salvare la foresta pluviale amazzonica. Ora mi rendo conto che sto combattendo per l’umanità.”

I suoi avversari erano allevatori di bestiame, che si erano trasferiti in Amazzonia dal 1970, quando furono incoraggiati dai militari che governavano il Brasile e finanziati dalle banche ufficiali. Dopo la fine della dittatura nel 1985, questi proprietari fondiari hanno creato l’Unione Democratica rurale – meglio conosciuta con le sue iniziali portoghesi UDR – per contrastare le riforme fondiarie promesse dal governo e intimidire unionisti e attivisti della conservazione. Pestaggi e uccisioni erano comuni nella regione amazzonica remota e in gran parte senza legge, che è spesso descritta come il selvaggio west del Brasile.

Mendes non fu né il primo né l’ultimo a perdere la vita per essersi opposto ai proprietari terrieri. Dal 2002, il Brasile ha rappresentato la metà delle uccisioni in tutto il mondo di attivisti per la conservazione, secondo un sondaggio condotto lo scorso anno da Global Witness. Alcune vittime, come la suora americana Dorothy Stang assassinata nel 2005, sono diventate martiri. Altri come José Cláudio Ribeiro da Silva e sua moglie Maria do Espirito Santo – che sono stati uccisi mentre scendevano da un’auto vicino a un campo di lavoratori senza terra in 2011 – o Mouth Organ John – che è stato ucciso in Para in 2012 dopo aver riferito sul disboscamento illegale – fanno notizia per alcuni giorni. Molti altri omicidi, in particolare di attivisti indigeni per i diritti della terra, sono in gran parte non segnalati dai media internazionali. Si pensa che decine di altri attivisti siano fuggiti o si siano nascosti.

Mendes era un obiettivo ovvio. Oltre a fare pressioni con successo per porre fine al finanziamento internazionale per la liquidazione di Amazon, ha organizzato i tappers in gomma nella resistenza non violenta. Uomini, donne e bambini avrebbero formato barricate umane conosciute come “empates” per impedire ai bulldozer di abbattere gli alberi. Il suo successo gli fece molti nemici e sapeva di essere un uomo segnato.

Il suo assassino proveniva da una famiglia di allevatori di bestiame, i cui sforzi per espandere i loro pascoli erano tenuti dagli empati. Darcy Alves, 22 anni, e suo padre Darly sono stati condannati nel 1990 e incarcerati per 19 anni. Anche se ora sono liberi, gli ex soci di Mendes hanno detto che l’assassinio si è ritorto contro. “Quelli che hanno ucciso Chico hanno sbagliato. Pensavano che uccidendolo, il movimento dei tappers sarebbe stato smobilitato, ma lo hanno reso immortale. Le sue idee hanno ancora un’enorme influenza”, ha detto Gomercindo Rodriquez, che è venuto a Xapuri come giovane agronomo nel 1986, e in seguito è diventato il consigliere di fiducia di Mendes.

Mendes voleva che la foresta fosse utilizzata in modo sostenibile piuttosto che tagliata fuori dall’attività economica (come volevano alcuni ambientalisti) o abbattuta (come volevano gli agricoltori). Ha proposto la creazione di riserve estrattive per tappatori, collezionisti di noci del Brasile e altri che hanno raccolto la natura in modo equilibrato. Dopo la sua morte è stata creata la prima di molte di queste riserve in Brasile, la Riserva estrattiva Chico Mendes, che copre 1m ettari di foresta intorno a Xapuri.

Dopo anni di declino, la domanda di lattice da una fabbrica locale di preservativi ha aumentato il prezzo della gomma, e molti tapper, che si erano rivolti all’allevamento del bestiame, sono tornati nella foresta. “Questa è l’eredità di Chico”, ha detto Gomercindo. “Le riserve estrattive hanno significato la conservazione della foresta-tutto intorno è stato distrutto per il pascolo del bestiame. Sono diventati un esempio, ora esistono in altre aree del Brasile.”

La Riserva di Chico Mendes ha elettricità e scuole. Molti studenti si sono laureati all’università. Alcuni tappers ora hanno moto e auto e alcuni sono diventati guide forestali. Gli alberi vengono raccolti in modo sostenibile e c’è un eco-lodge. Basandosi su questo modello, 68 riserve estrattive sono state istituite nell’Amazzonia brasiliana, coprendo più di 136.000 kmq.

L’Istituto Spaziale brasiliano INPE ha anche iniziato il monitoraggio satellitare della deforestazione l’anno in cui Mendes è stato ucciso. La tempistica è stata una coincidenza, ma l’efficacia di questo programma è stato fortemente influenzato da coloro che sono stati ispirati da Mendes. Dopo il picco di disboscamento nel 2004, il ministro dell’ambiente Marina da Silva, un’altra figlia di una famiglia di tappatori di gomma ed ex collega di Mendes, ha messo in atto un sistema più rigoroso di monitoraggio, sanzioni e incentivi che ha portato a un rallentamento dell ‘ 80% del tasso di deforestazione.

Ma questo progresso è a rischio mentre il potere in Brasile si sposta verso i grandi proprietari terrieri e lontano dai lavoratori rurali, dai conservazionisti e dai gruppi indigeni per cui Mendes ha combattuto.

L’anno scorso, la presidente Dilma Rousseff – che dipende dalla lobby rurale per il sostegno al Congresso – ha firmato in legge un cambiamento nella riforma del codice forestale del codice forestale, che ha diluito la protezione ambientale dell’Amazzonia e di altre aree di biodiversità. Il blocco dei proprietari terrieri nella legislatura, che include ex membri dell’UDR, sta ora spingendo per la revisione di altre leggi e politiche ambientali, compresi i diritti delle popolazioni indigene garantiti dalla costituzione di 1988 e dal sistema nazionale brasiliano delle aree protette.

In segno di preoccupante tendenza, i dati satellitari hanno mostrato un aumento del 28% della deforestazione quest’anno, interrompendo una tendenza al declino quinquennale.

In vista dell’anniversario di questo fine settimana, i proprietari terrieri al Congresso hanno posto il veto a una mossa per dare il nome di Mendes alla stanza in cui si riunisce la commissione parlamentare per l’agricoltura. Ma i gruppi di conservazione hanno promesso di continuare la sua lotta.

“La sua eredità è un esempio che dovrebbe guidare tutti noi nel mantenere la natura nella nostra mente come soluzione e mezzo per costruire un mondo migliore per tutti”, ha detto Claudio Maretti, responsabile dell’iniziativa amazzonica del WWF – una delle tante organizzazioni internazionali che mostreranno il loro rispetto per il Patrono dell’ambiente del Brasile in questo fine settimana.

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