Per riconoscere i conspecifici gli scimpanzé usano il loro senso dell’olfatto

24 ottobre 2018

I primati, inclusi gli esseri umani, sono generalmente considerati come animali visivi con ridotta dipendenza dall’olfatto. La ricerca sull’olfatto nelle grandi scimmie non umane è particolarmente scarsa, anche se sappiamo che gli scimpanzé selvatici annusano il terreno e la vegetazione mentre pattugliano i confini del loro territorio. In esperimenti comportamentali allo Zoo di Lipsia, un team internazionale di ricercatori dell’Università di Lipsia e il Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology di Lipsia, in Germania, e Università di Durham, nel regno UNITO, hanno ora scoperto che gli scimpanzé usano l’olfatto come principale modalità di indagine, e che riconoscono i membri del gruppo e parenti utilizzando stimoli olfattivi.

Group of chimpanzees at the Wolfgang Koehler Primate Research Center at Leipzig Zoo.

© Stefanie Henkel

Group of chimpanzees at the Wolfgang Koehler Primate Research Center at Leipzig Zoo.
© Stefanie Henkel

Chemical communication is widely used in the animal kingdom to convey social information. Ad esempio, gli animali usano segnali olfattivi per riconoscere i membri del gruppo o della famiglia o per scegliere compagni geneticamente adatti. In contrasto con la maggior parte degli altri mammiferi, tuttavia, i primati sono stati tradizionalmente considerati “microsmatici” – avendo un cattivo senso dell’olfatto. Sebbene la ricerca sull’olfatto in alcune specie di primati sia aumentata negli ultimi anni, le grandi scimmie non umane sono state notevolmente trascurate in questi studi. I ricercatori dell’Università di Lipsia e dell’Istituto Max Planck per l’antropologia evolutiva e dell’Università di Durham hanno ora condotto uno dei primi studi che studiano la funzione di segnalazione degli odori sociali nelle grandi scimmie non umane.

Gli scienziati hanno presentato due gruppi di scimpanzé con urina di membri del gruppo, estranei e un controllo inodore in scatole di plexiglass aerate e hanno filmato il loro comportamento. Gli scimpanzé hanno annusato più a lungo l’urina che al controllo, suggerendo che percepiscono l’odore di altri scimpanzé. Ancora più importante, hanno discriminato tra l’odore dei membri del gruppo e degli estranei, annusando gli odori del gruppo più a lungo degli odori del gruppo.

“Gli scimpanzé sono altamente territoriali e gli incontri tra gruppi sono per lo più ostili – infatti, a volte uccidono individui di altre comunità – quindi i segnali olfattivi potrebbero aiutarli a localizzare altri animali e determinare se sono membri del gruppo o estranei, migliorando la loro sopravvivenza e portando a benefici per il fitness”, afferma l’autrice principale Stefanie Henkel dell’Università di Lipsia e del Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology. “Odor might be especially important because most chimpanzees live in dense forests where visibility is low, and because in chimpanzee societies, group members split up into subgroups that may not see each other for days”, Henkel adds.

Recognizing kinship

Chimpanzees recognize group members and kin by their smell.

© Stefanie Henkel

Gli scimpanzé riconoscono i membri del gruppo e i parenti dal loro odore.
© Stefanie Henkel

Inoltre, i ricercatori hanno scoperto che gli scimpanzé annusavano più a lungo l’odore più strettamente correlati erano al donatore di odori, fornendo la prima prova per il riconoscimento dei parenti mediati dagli odori nelle grandi scimmie non umane. ” La capacità di riconoscere i parenti è fondamentale, perché consente agli animali di scegliere partner appropriati per le coalizioni, evitare l’accoppiamento con parenti stretti ed evitare di uccidere la propria prole”, spiega il co-autore Jo Setchell. “Ci sono prove che gli esseri umani possono anche riconoscere l’odore dei loro parenti, anche come neonati. Abbiamo apparentemente mantenuto buone capacità olfattive, anche se noi-come i nostri parenti più stretti, gli scimpanzé-di solito non profumo-mark, e manca il sistema olfattivo specializzato trovato in molti altri animali. I nostri risultati ci aiutano a capire l’evoluzione della comunicazione chimica dei primati e suggeriscono che dovremmo prestare maggiore attenzione all’olfatto nelle scimmie”.

“È interessante notare che, nella stragrande maggioranza dei casi, il primo comportamento investigativo che gli scimpanzé hanno mostrato quando si sono avvicinati a una scatola per la prima volta era legato all’olfatto, piuttosto che al tatto o solo all’ispezione visiva”, sottolinea Henkel. “Per me è molto sorprendente che la ricerca sull’olfatto delle grandi scimmie sia stata trascurata per così tanto tempo, in particolare data la crescente evidenza dell’importanza dell’olfatto in altri taxa di primati, inclusi gli esseri umani. I nostri risultati evidenziano l’importanza del senso dell’olfatto negli scimpanzé e c’è un grande potenziale per studi futuri per indagare il contenuto informativo completo di diverse fonti di odore di scimmia usando analisi chimiche e ulteriori esperimenti comportamentali”.

SH, JS/SJ

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