“Il suo era uno spirito ampio sveglio—all’azione, alla letteratura, alle lingue, alla bellezza nelle persone e nelle scene.”

— Anna Fysche, nipote di Anna Leonowens

Scoprire la vera storia

La biografia epica di Anna Leonowens si espanse ben oltre i suoi cinque anni come tutor reale in Siam. Ha continuato a stabilire una carriera prolifica come giornalista, scrittore, docente, insegnante, attivista sociale, femminista, e matriarca. La sua filosofia personale-una richiesta di apertura mentale e rispetto per tutte le persone, indipendentemente dalla religione, sesso o razza–è stata fortemente influenzata dai suoi cinque anni in Siam. Ha ricordato i suoi anni nel palazzo reale in due libri, che a sua volta ha ispirato un romanzo best-seller, musical di Broadway, e vari adattamenti cinematografici e televisivi.

Sebbene i suoi resoconti dei suoi anni in Siam abbiano avuto successo commerciale, gli storici moderni hanno identificato evidenti inesattezze storiche in queste memorie. La Governante inglese alla Corte siamese e Il romanticismo dell’Harem includono descrizioni tentacolare e aneddoti affascinanti, ma Leonowens romanzato parti principali della storia, così come la sua biografia. Ha modificato date, aneddoti, descrizioni, anche la sua età, per creare un romanzata, immagine pubblica della sua vita. Ci sono voluti decenni per i biografi per scoprire finalmente la vera storia dietro la donna che ha cercato così duramente di ricreare se stessa, ma le recenti indagini sulla vita di Anna hanno fornito scorci nella vera donna che ha scatenato l’immaginazione di tanti narratori. La sua vera storia contrasta con le sue memorie – non è stata educata in un collegio in Galles, né il suo patrigno era un marito violento o sua madre una gentildonna britannica–ma la sua visione morale e gli ideali sono veri in tutta la sua biografia, romanzata e vera.

Biografia

Anche se in seguito sarebbe stata immortalata per i suoi anni in Siam, Anna Harriet Edwards è stata cresciuta in tutto il continente, figlia di un soldato inglese e di sua moglie a Bombay, in India. Nata il 26 novembre 1831 da Mary Anne e Tom Edwards, Anna non avrebbe mai conosciuto suo padre, che morì settimane prima della sua nascita. Il suo patrigno, Patrick, era anche nel servizio, quindi la maggior parte dell’infanzia di Anna consisteva nel viaggiare da una caserma all’altra. Anche se in seguito avrebbe attestato una pura discendenza inglese, Anna era molto probabilmente anglo-indiana, discendente di un soldato europeo e di sua moglie indiana. Anna ha trascorso la sua infanzia circondata da bambini di background simili, così come i locali indiani e le famiglie europee, frequentando la scuola e socializzare con i giovani di provenienza mista e razze. Anche se questi primi anni sono stati senza dubbio difficile (difficilmente simile a frequentare il collegio in Galles, come le sue memorie sostenuto), hanno modellato la sua visione morale e filosofica per gli anni a venire. Ha imparato una varietà di lingue, tra cui l’indiano e il sanscrito, e ha sviluppato una passione per l’istruzione.

Anna Harriette Leonowens

Anna aveva diciassette anni quando sposò l’unico amore della sua vita, Thomas Louis Leon Owens. I due si sposarono il giorno di Natale del 1849. Dopo aver pianto la morte di due bambini, ebbero una figlia e un figlio, Avis e Louis. Il mondo idilliaco di Anna si schiantò quando Tom morì nel 1859, lasciando a sua moglie quasi nessun denaro e nessun modo per mantenere se stessa e due figli–così più tardi quell’anno, Anna Leonowens, vedova di un ufficiale inglese, arrivò a Singapore con un passato inventato, sperando di creare un nuovo inizio per la sua famiglia. Quando è scesa dalla barca a Singapore, è nata l’Anna che il pubblico riconosce oggi: una vera inglese, sconosciuta eppure incantata dal suo nuovo ambiente orientale. Anche se la vera Anna probabilmente mai messo piede in Inghilterra prima di visitare il Siam per la prima volta, questo personaggio le ha dato lo status di cui aveva bisogno per garantire una vita prospera per Avis e Louis.

Anna e Louis, allora di cinque anni, arrivarono a Bangkok nel marzo del 1862, dove sarebbero rimasti per più di cinque anni. Avis fu mandata in collegio in Inghilterra, e il desiderio di Anna per lei, così come la perdita degli altri suoi due figli, contribuirono a stabilire un forte legame con le donne materne dell’harem di re Mongkut. Anna strinse relazioni speciali anche con i principi e le principesse, e rimase fedele alla sua promessa che non avrebbe impartito il cristianesimo alla famiglia reale, ma il suo rapporto con il re Mongkut era molto più complesso. Come il biografo di Anna ha giustamente descritto l’insegnante e il re:

erano entrambi persone morali, dedicata a camminare sui sentieri della virtù, anche se ognuno aveva un’idea diversa di cosa virtù comportato…ma ognuno aveva una ferma credenza nel Divino, nella sacralità della vita, e l’idea che una vita virtuosa richiesta incessante sforzo per migliorare se stessi e di servire il bene pubblico.

Anna ammirava e rispettava la cultura e la religione del Siam; nei suoi scritti successivi, non ha mai criticato questi aspetti del paese, nemmeno la poligamia che altri missionari cristiani disprezzavano. Tuttavia, si oppose con veemenza alla schiavitù. Sentiva una forte connessione con le mogli e le concubine all’interno dell’harem del re, e dedicò anche il suo secondo libro a loro. Mentre rispettava la politica e l’intellettualismo di re Mongkut, lottava per guardare oltre la dipendenza fortemente radicata dalla schiavitù e dalla misoginia. Nel complesso, però, i suoi e Louis’ cinque anni in Siam sono stati positivi; era l’unica persona a trascorrere una lunga quantità di tempo all’interno del palazzo reale, e istruì con successo i suoi amati allievi in lingua, scienze umane e scienze.

Anna Leonowens

Quando Anna lasciò il Siam, aveva tutte le intenzioni di tornare in sei mesi. La morte inaspettata del re nel 1868, tuttavia, fu una ragione sufficiente per lei per passare a una nuova fase della sua vita. Ha inviato Louis in collegio, e viaggiato con Avis in America, dove ha usato le sue esperienze in Siam come base per una scrittura di successo e carriera accademica. Insieme a tre libri sulle sue esperienze nell’harem del Re, ha viaggiato per il paese, tenendo conferenze e insegnando sulla religione, il femminismo e il rispetto per le culture orientali. Divenne un membro rispettato della lirarery e comunità accademica – ha anche avuto modo di incontrare uno dei suoi più grandi idoli, Harriet Beecher Stowe. Alla fine si è trasferita in Canada, dove ha contribuito a organizzare il Nova Scotia College of Art and Design ed è stata attiva nel Consiglio locale e nazionale delle donne. Quando morì nel 1915, era un’ammirata, se non ancora immortalata, sostenitrice dei diritti umani e dell’educazione.

Anna non tornò mai in Siam, anche se riconnise con il suo ex allievo, ora re del Siam, Chulalongkorn, nel 1897. I due si incontrarono in Inghilterra, e lui espresse la sua gratitudine e il suo affetto per il suo maestro, ma anche “espresse grande dolore per aver raffigurato suo padre come un’ vecchio malvagio’ nei suoi libri ” (Margaret Landon papers, 4:3). Gli adattamenti musicali e cinematografici degli scritti di Anna sono ancora vietati in Thailandia, dove il governo afferma di travisare il re Mongkut, che, insieme a suo figlio, è accreditato per aver protetto il suo paese dall’imperialismo europeo. Contrariamente a queste e ad altre critiche contemporanee all’adattamento musicale, tuttavia, l’atteggiamento di Anna nei confronti del suo datore di lavoro non fu mai condiscendente o elitario. Ha rispettato il re in un certo numero di modi, in particolare per la sua intelligenza, dedizione al miglioramento della formazione, e la passione per la sua cultura orientale. Furono le forti opinioni antislavery di Anna a causare la più grande spaccatura nella sua relazione con il re Mongkut.

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