E poi arriva la disintegrazione di quel velo un tempo impenetrabile—parziale, all’inizio, e, entro la fine del ventesimo secolo, completo. La scienza era il catalizzatore. La scoperta dei gruppi sanguigni ABO alla fine del secolo ha portato, nel diciannove-decine, alla ricerca del microbiologo polacco Ludwik Hirszfeld che ha dimostrato che i gruppi sanguigni erano ereditabili. Nelle aule di tribunale, specialmente in Europa, la tipizzazione del sangue di madre e figlio divenne un metodo per escludere i padri putativi. La strategia ha avuto risonanza, dal momento che il sangue fornisce così tante delle nostre metafore sulla famiglia: legami di sangue, relazioni di sangue, il sangue è più spesso dell’acqua e così via. Non era, tuttavia, una tecnica fail-safe; non funzionava, per esempio, se una madre e il suo bambino avevano lo stesso gruppo sanguigno. Né la tipizzazione del sangue potrebbe identificare un padre sconosciuto—potrebbe solo escludere un presunto. Per queste e altre ragioni meno scientifiche, molte persone sembravano perfettamente a proprio agio ignorando la tipizzazione del sangue come prova.

Un domatore di un circo prende in giro un gatto di casa con una poltrona graffiata.
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All’inizio degli anni Quaranta, una giovane attrice di nome Joan Berry fece causa a Charlie Chaplin, sostenendo di essere il padre della sua bambina, Carol Ann. Un test di laboratorio ha determinato che Chaplin aveva un gruppo sanguigno incompatibile e non poteva aver generato la bambina. Ma la giuria lo ha dichiarato il padre, comunque, apparentemente concordando con l’avvocato di Berry, che ha detto alla Corte Superiore di Los Angeles, “Tenere il test del sangue vincolante in questo caso sarebbe dire, in effetti, ‘piccolo vagabondo’ “—che sarebbe Berry, non Chaplin—” ‘vattene da qui’ e lascia che il ricco padre faccia come vuole.”Secondo la giuria, scrive Milanich,” La paternità di Chaplin non deriva dal suo legame biologico con Carol Ann Berry, ma dal suo rapporto con sua madre.”Questo è stato un caso che ha conquistato il titolo, dal momento che ha coinvolto un attore famoso, ma il risultato, dice Milanich, non è stato particolarmente insolito.

Il test genetico, che emerse per la prima volta negli anni Sessanta, era molto più preciso, e lo divenne costantemente di più. Il primo metodo utilizzato, che ha confrontato gli antigeni sui globuli bianchi di genitori e figli, potrebbe stabilire la paternità con un tasso di accuratezza dell’ottanta per cento. Negli anni Novanta, quando l’analisi PCR (polymerase chain reaction) divenne la tecnica standard del test di paternità genetica, l’accuratezza dei risultati era salita a 99.9 per cento. Quando si è trattato di quella domanda secolare ” Chi è il padre?, “la certezza virtuale aveva sostituito la negabilità plausibile.

Tra gli adottanti più entusiasti del nuovo test di paternità c’erano i governi federali e statali. Negli Stati Uniti, il welfare-reform bill del 1996 includeva disposizioni che incoraggiavano le agenzie statali di sostegno all’infanzia a ordinare il test del DNA quando la paternità era contestata. Inseguire con successo i padri era stato a lungo un obiettivo di risparmio dei costi dei moderni stati sociali. Milanich cita uno statista norvegese all’inizio del XX secolo che dichiarò che la paternità anonima era “un’offesa contro il bambino e contro lo Stato.”Ma il test del DNA è stato un vantaggio particolare per la riforma del welfare clintoniano. Nella retorica politica della responsabilità personale, la paternità divenne spesso sinonimo di sostegno finanziario. Nel frattempo, le ragioni complesse (abusi domestici, stupri) che una donna potrebbe non volere sempre l’uomo che l’ha impregnata divulgata sono state trascurate.

Quelli erano anche gli anni in cui la paternità rivela è diventato un fiocco di reality—più notoriamente sul tabloid talk show “Maury,” che, nel 1998, ha lanciato un segmento chiamato “Who’s the Daddy?” La sua formula-un lurido composto di disfunzioni domestiche, allegri stereotipi razziali e derisioni dal vivo del pubblico-si è dimostrata straordinariamente duratura. Incredibilmente, “Maury” è ancora in onda nel 2019, ancora con ” Who’s the Daddy?, “ancora nominando e mostrando bambini la cui paternità è contestata. Le centinaia di volte in cui l’ospite, Maury Povich, ha tirato i risultati del test del DNA da una busta di manila—spesso suscitando singhiozzi dalle madri e danze di vittoria dagli uomini che erano stati lasciati fuori dai guai—ha aiutato, a suo modo di cattivo gusto, a prepararci per l’era moderna della genetica dei consumatori, con la sua lucentezza più sana.

Nel 2007, 23andMe è diventata la prima azienda a offrire test del DNA diretti al consumatore, utilizzando kit per corrispondenza e campioni di saliva che le persone potevano facilmente raccogliere a casa. 23andMe, come AncestryDNA e decine di altre aziende pitching tali servizi, prodotto intelligente, campagne di marketing ottimista che prometteva ai consumatori un nuovo senso di se stessi, da dove provenivano, e a chi appartenevano. Un recente annuncio 23andMe mostra una bella giovane donna in un viaggio intorno al mondo ispirato dalla consapevolezza che lei è il tre per cento scandinavo (la vediamo nuotare in un lago nordico), il ventinove per cento dell’Asia orientale e il quarantasei per cento dell’Africa occidentale (la vediamo ballare e scattare selfie con nuovi amici in Asia e Africa). Con i nuovi kit per corrispondenza, puoi conoscere la tua discendenza etnica in base alla percentuale del grafico a torta, un argomento che ha un fascino senza limiti per molte persone, a quanto pare. Puoi imparare almeno alcune forti probabilità sulla tua salute e sui tuoi tratti genetici, compresi quelli piuttosto peculiari-se hai i geni che rendono il coriandolo simile al sapone, per esempio, o ti rendono incline all’alluce valgo, o probabilmente lo sport unibrow. E occasionalmente, e talvolta accidentalmente, puoi trovare fratelli che non sapevi di avere, o un padre biologico che non è il padre che ti ha allevato.

Il test del DNA diretto al consumatore-o quello che a volte viene chiamato genetica ricreativa-è ora un business multimiliardario. A febbraio, 2019, ventisei milioni di persone avevano aggiunto il loro DNA ai database delle quattro principali società del settore. Secondo un’analisi del MIT Technology Review, il numero potrebbe salire a cento milioni nei prossimi due anni.

L’ubiquità del test del DNA ha causato un enorme cambiamento nella storia della paternità: da una questione legale e morale che spesso semplicemente non poteva essere risolta a una materia biomedica soggetta a prove altamente accurate. Questa è la principale linea attraverso il libro di Milanich, che copre gli sviluppi in Europa, negli Stati Uniti e in America Latina. ” La promessa della paternità moderna che la parentela biologica può e deve essere conosciuta, quasi un secolo dopo la sua nascita, è giunta a pieno compimento”, scrive. “La scienza ha definitivamente sconfitto le comprensioni sociali e legali (mis) di paternità, parentela e identità. La commercializzazione ha fornito un accesso illimitato ai test. La volontà di verità biologica ha spostato altri valori sociali una volta per tutte.”

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