Vivere

Di Nick Poppy

Agosto 24, 2017 | 11:57pm

La nave prigione Jersey.New York Public Library

Nel rock tumbler della storia, la guerra rivoluzionaria produce alcuni momenti ben bruniti. Washington attraversando il Delaware in piccola barca a Natale. Paul Revere galoppo intorno Massachusetts dopo il tramonto. Ragtag guerriglieri americani prendendo potshots a ranghi ordinati di giubbe rosse.

Ma una storia della guerra d’indipendenza americana è sfuggita all’immaginazione popolare: le navi prigione britanniche nell’East River di New York.

All’interno della nave prigione Jersey.Alamy Stock Photo

Attraccate nella baia di Wallabout, vicino a quello che sarebbe diventato il Brooklyn Navy Yard, queste navi detenevano prigionieri americani in condizioni infernali. A volte chiamate “dungeon galleggianti” o “navi fantasma”, le navi prigione non erano altro che campi di concentramento acquosi, responsabili di migliaia di morti. Le 16 navi prigione dispari includevano HMS Falmouth, Scorpion e Hunter. Ma il più famoso era la Maglia. Ai suoi tempi, la semplice menzione del suo nome era sufficiente a mandare i brividi lungo la spina dorsale di un patriota americano.

Più di due secoli dopo, poco rimane del Jersey e della spaventosa flotta un tempo ancorata a Wallabout Bay. Negli anni dopo la guerra, le navi prigione erano qualcosa che nessuno si preoccupava di ricordare.

Fortunatamente, la memoria dei prigionieri della nave prigione è onorevolmente servita nella terrificante nuova storia di Robert P. Watson, “La nave fantasma di Brooklyn: una storia non raccontata della rivoluzione americana” (Da Capo).

“Questa nave, la Jersey, la” nave fantasma”, è stato il conflitto più sanguinoso dell’intera guerra rivoluzionaria”, dice Watson al Post. “Non Saratoga, non Trenton, non Yorktown, non Germantown. L’unico conflitto più sanguinoso era a bordo di questa nave.”

Quanto è stato sanguinoso? Non sapremo mai il numero preciso di uomini morti sulle navi, ma la maggior parte degli studiosi stima il bilancio delle vittime a 11.500.

“Questa è stata la statistica che mi ha buttato fuori dal mio posto”, dice Watson. “Il doppio degli americani morirono su questa nave che morirono in combattimento durante l’intera guerra rivoluzionaria, dal 1775 al 1783.

Una volta una nave da guerra della Royal Navy, da 1770 la Jersey è stato messo a pascolo nautico e “hulked.”I suoi cannoni e alberi furono rimossi, e fu convertito in una sorta di magazzino nell’East River. Nel 1779, fu trasformato in una prigione.

Un internato disse della Maglia: “Senza ornamento, un vecchio, sgradevole hulk, il cui aspetto esterno scuro e sporco rappresentava perfettamente la morte e la disperazione che regnava all’interno.”

Le condizioni a bordo della Maglia erano spaventose. I prigionieri sono stati chiusi in stive buie e sovraffollate per giorni e giorni, spesso senza spazio per sdraiarsi. Essi sono stati dati acqua salmastra e cibo ammuffito, se non altro, e sono stati tenuti compagnia da pidocchi, pulci e ratti. Per i servizi igienici, c’erano grandi barili, traboccanti di rifiuti. L’odore era inimmaginabile, l’aria così densa di sporcizia che le candele non si accendevano. E pervadeva tutto un senso di terrore da parte delle guardie, che non mostravano pietà. La maggior parte dei prigionieri aveva poche speranze di andarsene, e poche speranze.

La nave della Royal Navy britannica HMS Jersey.Alamy Stock Photo

Gli inglesi e gli americani si scambiavano occasionalmente prigionieri, anche se gli inglesi non consideravano la maggior parte della popolazione delle navi prigione come soldati legittimi. Molti degli uomini imprigionati nelle navi dell’East River erano corsari-equipaggi di piccole navi amiche dei ribelli che razziavano i mercanti britannici nell’Atlantico. Interrompendo il commercio britannico e deviando le risorse reali, i corsari erano preziosi per lo sforzo rivoluzionario, ma non erano ufficialmente parte della piccola Marina continentale. Per gli inglesi, erano criminali, ribelli. E nel calcolo dello scambio di prigionieri, un corsaro difficilmente paragonato a un membro dell’esercito britannico.

Ci sono rari resoconti di prigionieri in fuga. Più probabilmente, morirebbero. Il vaiolo, la febbre gialla, il tifo, la dissenteria, la cancrena, la fame e l’omicidio da parte delle guardie assicurarono quella fine a molti prigionieri. Ogni giorno morivano da sei a 12 persone. Ogni mattina, le guardie salutavano le loro cariche gridando: “Ribelli! Spegni il tuo morto!”I corpi di coloro che erano morti la notte prima furono portati su per essere sepolti nella riva del fiume paludoso. A volte i morti venivano lasciati nella stiva per giorni.

Niente di tutto questo è stato per caso. Per gli inglesi, c’era uno scopo dietro la maglia. Watson dice che gli inglesi ” vedevano questa nave come un’arma psicologica di terrore.”Pensavano” così tanti americani moriranno su questa nave, che scoraggerà i patrioti dal raccogliere le armi contro di loro . . . Hanno progettato questo e nutrito questo.”

Eppure, osserva Watson, ” ha finito per avere l’effetto opposto. Quando la gente ne ha sentito parlare, i figli non hanno detto: ‘Oh, mio dio, non vado in guerra’, e le madri non hanno detto: ‘Per favore, non unirsi o andrai su quella nave fantasma.'”Watson paragona la maglia al Alamo o Pearl Harbor-qualcosa che ha galvanizzato la popolazione. ” La gente si è radunata dietro di essa”, dice, ” e ha finito per costruire supporto per la guerra. Quindi i piani diabolici degli inglesi non hanno funzionato.”

La nostra conoscenza contemporanea delle navi prigione dovrebbe anche dissipare un malinteso di lunga data su come è stata combattuta la Guerra rivoluzionaria. Watson osserva: “Abbiamo questa errata percezione che gli inglesi abbiano combattuto una guerra da gentiluomini. Quello. certo, gli inglesi sono corretti, si allineano in uniformi rosse colorate e meticolose e raffiche di fuoco e gli ufficiali bevono vino e suonano come il principe Carlo o qualcosa del genere . . . lontano dalla verità. Non è così. Hanno combattuto una guerra totale. Tutto tranne salare la terra e incendiare ogni villaggio.”

Il Jersey tenne il suo orribile carico fino alla fine della guerra, con gli ultimi prigionieri che partirono nel settembre 1783. Con la guerra finita e gli inglesi spariti da New York City, il marcio hulk del Jersey è stato permesso di affondare nel fango della baia di Wallabout. Nell’eccitazione della nuova nazione, la maglia era un incubo che molti volevano dimenticare.

Per molti anni, le ossa sbiancate della nave-prigione morta avrebbero lavato a terra sul lato Brooklyn dell’East River. Watson cita lo storico del Brooklyn College Edwin G. Burrows, che ha descritto le ossa che appaiono ” spesse come zucche in un campo di grano autunnale.”

Quelle ossa — o almeno una frazione di esse — ora riposano in cima alla collina più alta del Fort Greene Park di Brooklyn, nel Monumento ai Martiri della nave prigione. Il monumento si affaccia sulla baia di Wallabout.

Carcere Nave Martiri MonumentAlamy Stock Photo

Archiviato in barche, libri, britannico, east river, storia, guerra rivoluzionaria, guerra, 8/24/17

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