L’importanza dell’Egitto per la Gran Bretagna aumentò drammaticamente dopo l’apertura del Canale di Suez nel 1869. In un colpo solo ci fu una nuova rotta dall’Europa all’Estremo Oriente che dimezzò il tempo di viaggio tra la Gran Bretagna e l’India. A questo punto l’Egitto si stava sviluppando rapidamente lungo le linee occidentali, ma il decennio successivo vide una crescente tensione tra la Gran Bretagna e l’Egitto, con conseguente attacco britannico all’Egitto nel 1882. Questa galleria guarda in dettaglio la guerra del 1882 e il suo impegno conclusivo, la battaglia di Tel-el-Kebir.

Le cause della guerra

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Dal 1805 l’Egitto era stato nominalmente parte dell’impero ottomano (turco), ma era effettivamente governato da una dinastia stabilita dal sovrano forte e modernizzatore Muhammad Ali. Nel 1869, aveva beneficiato di anni di investimenti (gran parte britannici e francesi) in irrigazione, ferrovie, piantagioni di cotone e scuole. Nel 1876, tuttavia, il suo sovrano, il Khedive Ismail Pasha, aveva accumulato debiti per quasi 100 milioni di sterline. Nonostante la vendita di Khedive della sua partecipazione del 45% nel Canale di Suez alla Gran Bretagna per £4 milioni nel 1875, l’Egitto si stava dirigendo verso la rovina finanziaria.

‘The rise of Urabi Pasha’

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La crisi portò ad un intensificato intervento francese e britannico in Egitto: il Khedive fu costretto ad accettare il controllo anglo-francese del suo tesoro, delle dogane, delle ferrovie, degli uffici postali e dei porti. Ciò equivaleva a un’erosione della sovranità egiziana, che provocò una mobilitazione nazionalista sotto forma di una dimostrazione da parte di ufficiali dell’esercito non pagati sotto la guida di Ahmad Urabi Pasha Al-misri (noto anche come Arabi). Nel settembre 1881, Urabi e i suoi seguaci erano abbastanza potenti da costringere il nuovo Khedive, Tawfiq, a sostituire il suo governo con uno più favorevole al movimento nazionalista. Nel gennaio 1882 lo stesso Urabi, che comandava un’enorme popolarità personale, divenne ministro della Guerra.

‘Gunboat diplomacy’

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La comparsa di un movimento nazionalista popolare all’interno dell’Egitto e di un governo indipendente con aria di sfida allarmarono sia la Gran Bretagna che la Francia che erano preoccupate per l’accesso al Canale di Suez e i loro investimenti finanziari in Egitto. Nella speranza che una dimostrazione di forza avrebbe contribuito a minare i nazionalisti, hanno inviato una piccola flotta congiunta sotto il comando dell’ammiraglio Sir F. Beauchamp Seymour (Comandante in capo della flotta mediterranea della Gran Bretagna) ad Alessandria, sulla costa mediterranea dell’Egitto. La flotta arrivò il 19-20 maggio. Nel frattempo, le forze egiziane erano state impegnate a rinforzare le difese di Alessandria in previsione di un attacco.

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