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Por Nick Poppy

24 de agosto de 2017 | 11:57pm

La camiseta del barco prisión.Biblioteca Pública de Nueva York

En el tumbler de rock de la historia, la Guerra Revolucionaria produce algunos momentos bien pulidos. Washington cruzando el Delaware en un pequeño bote en Navidad. Paul Revere galopando por Massachusetts al anochecer. Guerrilleros americanos disparando a filas ordenadas de casacas rojas.

Pero una historia de la Guerra de Independencia Estadounidense ha eludido la imaginación popular: los barcos prisión británicos en el East River de Nueva York.

Dentro de la camiseta de la nave prisión.Alamy Foto de archivo

Atracados en Wallabout Bay, cerca de lo que se convertiría en el Brooklyn Navy Yard, estos barcos retuvieron prisioneros estadounidenses en condiciones infernales. A veces llamados «mazmorras flotantes «o» barcos fantasmas», los barcos prisión eran nada menos que campos de concentración acuosos, responsables de miles de muertes. Las 16 y pico naves prisión incluían el HMS Falmouth, el Scorpion y el Hunter. Pero la más notoria fue la Camiseta. En su día, la mera mención de su nombre era suficiente para enviar escalofríos por la columna vertebral de un patriota estadounidense.

Más de dos siglos después, pocos restos del Jersey y de la espantosa flota anclada en Wallabout Bay. En los años posteriores a la guerra, los barcos prisión eran algo que a nadie le importaba recordar.

Afortunadamente, la memoria de los prisioneros de la nave prisión está servida honorablemente en la aterradora nueva historia de Robert P. Watson,» The Ghost Ship of Brooklyn: An Untold Story of the American Revolution » (Da Capo).

«Este barco, el Jersey, el ‘barco fantasma’, fue el conflicto más sangriento de toda la Guerra Revolucionaria», dice Watson al Post. «Ni Saratoga, ni Trenton, ni Yorktown, ni Germantown. El conflicto más sangriento estaba a bordo de esta nave.»

How bloody was it? Nunca sabremos el número exacto de hombres que murieron en los barcos, pero la mayoría de los eruditos estiman el número de muertos en 11.500.

«Esta fue la estadística que me dejó fuera de mi asiento», dice Watson. «El doble de estadounidenses murieron en este barco que en combate durante toda la Guerra de Independencia, de 1775 a 1783.

Una vez que fue un buque de guerra de la Royal Navy, en 1770 el Maillot fue puesto a pastura náutica y «descascarado».»Se retiraron sus cañones y mástiles, y se convirtió en una especie de almacén en el East River. En 1779, se convirtió en prisión.

Un interno dijo de la Camiseta: «Sin adornos, un casco viejo y antiestético, cuya apariencia externa oscura y sucia representaba adecuadamente la muerte y la desesperación que reinaban en su interior.»

Las condiciones a bordo del Maillot eran, desde cualquier punto de vista, espantosas. Los prisioneros estaban encerrados en celdas oscuras y superpobladas durante días y días, a menudo sin espacio para acostarse. Se les daba agua salobre y comida mohosa, en todo caso, y eran acompañados por piojos, pulgas y ratas. Para los inodoros, había grandes barriles, rebosantes de desechos. El olor era inimaginable, el aire tan espeso de suciedad que las velas no se encendían. Y lo invadía todo un sentimiento de terror de parte de los guardias, que no mostraban piedad. La mayoría de los prisioneros tenían pocas esperanzas de irse, y pocas esperanzas en absoluto.

La camiseta del buque HMS de la Marina Real Británica.Foto de archivo de Alamy

Los británicos y los estadounidenses intercambiaban prisioneros ocasionalmente, aunque los británicos no consideraban a la mayoría de la población de barcos prisioneros como soldados legítimos. Muchos de los hombres encarcelados en los barcos del East River eran corsarios, tripulaciones de pequeños barcos amigos de los rebeldes que asaltaban a comerciantes británicos en el Atlántico. Al interrumpir el comercio británico y desviar los recursos reales, los corsarios eran valiosos para el esfuerzo revolucionario, pero no formaban parte oficialmente de la pequeña Armada Continental. Para los británicos, eran criminales, rebeldes. Y en el cálculo del intercambio de prisioneros, un corsario apenas comparado con un miembro del ejército británico.

Hay relatos raros de prisioneros escapando. Lo más probable es que mueran. La viruela, la fiebre amarilla, la fiebre tifoidea, la disentería, la gangrena, el hambre y el asesinato por parte de los guardias aseguraron ese fin para muchos prisioneros. De seis a 12 personas murieron cada día. Cada mañana, los guardias saludaban sus cargos gritando: «¡Rebeldes! ¡Saca a tus muertos!»Los cuerpos de los que habían muerto la noche anterior fueron traídos para ser enterrados en la orilla pantanosa del río. A veces los muertos permanecían en la bodega durante días.

nada de esto fue por accidente. Para los británicos, había un propósito detrás de la Camiseta. Watson dice que los británicos » vieron este barco como un arma psicológica de terror.»Pensaron «para muchos Estadounidenses morirán en este barco, que disuadirá a los patriotas de recoger las armas contra ellos . . . Diseñaron esto y lo nutrieron.»

Sin embargo, Watson señala, » terminó teniendo el efecto contrario. Cuando la gente se enteró, los hijos no dijeron, ‘Oh, Dios mío, no voy a la guerra’, y las madres no dijeron, ‘Por favor, no se unan o irán a ese barco fantasma. Watson compara el Jersey con el Álamo o Pearl Harbor, algo que galvanizó a la población. «La gente se unió para apoyarla», dice, » y terminó construyendo apoyo para la guerra. Así que los planes diabólicos de los británicos no funcionaron del todo.»

Nuestro conocimiento contemporáneo de las naves prisión también debería disipar una idea errónea de larga data sobre cómo se libró la Guerra Revolucionaria. Watson observa :» Tenemos esta percepción errónea de que los británicos lucharon una guerra de caballeros. Que. por supuesto, los británicos son correctos, se alinean con coloridos y meticulosos uniformes rojos y voleas de fuego y los oficiales beben vino y suenan como el Príncipe Carlos o algo así . . . lejos de la verdad. No es así. Lucharon una guerra total. Todo menos salar la tierra y prender fuego a cada pueblo.»

El Jersey mantuvo su horrible carga hasta el final de la guerra, con los últimos prisioneros saliendo en septiembre de 1783. Con la guerra terminada y los británicos fuera de la ciudad de Nueva York, se permitió que el casco podrido de la Camiseta se hundiera en el lodo de la Bahía Wallabout. En la emoción de la nueva nación, la Camiseta era una pesadilla que muchos querían olvidar.

Durante muchos años, los huesos blanqueados de la nave prisión muerta se lavaban en tierra en el lado de Brooklyn del East River. Watson cita al historiador de Brooklyn College Edwin G. Burrows, quien describió los huesos que aparecen » tan gruesos como calabazas en un campo de maíz de otoño.»

Esos huesos — o una fracción de ellos, al menos-ahora descansan en la cima de la colina más alta del Parque Fort Greene de Brooklyn, en el Monumento a los Mártires de la Nave Prisión. El monumento tiene vistas a la bahía Wallabout.

Barco Prisión Mártires MonumentAlamy Foto de Stock

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