Y luego vino la desintegración de ese velo una vez impenetrable, parcial, al principio, y, a finales del siglo XX, completo. La ciencia fue el catalizador. El descubrimiento de los grupos sanguíneos ABO a principios de siglo llevó, en las diecinueve decenas, a la investigación del microbiólogo polaco Ludwik Hirszfeld, que mostró que los grupos sanguíneos eran hereditarios. En los tribunales, especialmente en Europa, el grupo sanguíneo de madre e hijo se convirtió en un método para descartar a los padres putativos. La estrategia tuvo resonancia, ya que la sangre proporciona muchas de nuestras metáforas sobre la familia: lazos de sangre, relaciones de sangre, la sangre es más espesa que el agua, y así sucesivamente. Sin embargo, no era una técnica a prueba de fallos; no funcionaba, por ejemplo, si una madre y su hijo tenían el mismo tipo de sangre. El grupo sanguíneo tampoco podía identificar a un padre desconocido, solo podía excluir a un presunto padre. Por estas y otras razones menos científicas, mucha gente parecía perfectamente cómoda ignorando el grupo sanguíneo como evidencia.

Un domador en un circo se burla de un gato de la casa con un rayado hasta el sillón.
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A principios de los años cuarenta, una joven actriz llamada Joan Berry demandó a Charlie Chaplin, alegando que era el padre de su bebé, Carol Ann. Una prueba de laboratorio determinó que Chaplin tenía un grupo sanguíneo incompatible y no pudo haber engendrado a la niña. Pero el jurado lo declaró el padre, de todos modos, aparentemente coincidiendo con el abogado de Berry, quien le dijo a la Corte Superior de Los Ángeles, «Hacer la prueba de sangre vinculante en este caso sería decir, en efecto, ‘pequeño vagabundo’ «—eso sería Berry, no Chaplin—» ‘vete de aquí’ y deja que el padre rico haga lo que le plazca. En opinión del jurado, Milanich escribe: «La paternidad de Chaplin no deriva de su vínculo biológico con Carol Ann Berry, sino de su relación con su madre.»Este fue un caso que atrajo titulares, ya que involucró a un actor famoso, pero el resultado, dice Milanich, no fue especialmente inusual.

Las pruebas genéticas, que surgieron por primera vez en los años sesenta, fueron mucho más precisas, y se hicieron cada vez más. El primer método utilizado, que comparaba antígenos en los glóbulos blancos de padres e hijos, podía establecer la paternidad con una tasa de precisión del ochenta por ciento. En los años noventa, cuando el análisis de PCR (reacción en cadena de la polimerasa) se convirtió en la técnica estándar de las pruebas de paternidad genética, la precisión de los resultados había ascendido a 99.9%. Cuando se trataba de la antigua pregunta » ¿Quién es el padre?, «la certeza virtual había reemplazado la negación plausible.

Entre los adoptantes más entusiastas de las nuevas pruebas de paternidad se encontraban los gobiernos federal y estatal. En los Estados Unidos, el proyecto de ley de reforma de la asistencia social de 1996 incluía disposiciones que alentaban a los organismos estatales de manutención de los hijos a ordenar pruebas de ADN cuando se cuestionaba la paternidad. Perseguir con éxito a los padres ha sido durante mucho tiempo un objetivo de ahorro de costos de los estados de bienestar modernos. Milanich cita a un estadista noruego a principios del siglo XX que declaró que la paternidad anónima era » una ofensa contra el niño y contra el Estado.»Pero las pruebas de ADN fueron una bendición particular para la reforma de la asistencia social de Clintonian. En la retórica política de la responsabilidad personal, la paternidad a menudo se convirtió en sinónimo de apoyo financiero. Mientras tanto, se descuidaron las complejas razones (abuso doméstico, violación) por las que una mujer no siempre querría que se revelara al hombre que la embarazó.

Esos fueron también los años durante los cuales las revelaciones de paternidad se convirtieron en un elemento básico de la televisión de realidad, más notoriamente en el programa de entrevistas sensacionalista «Maury», que, en 1998, lanzó un segmento llamado » Who’s the Daddy?»Su fórmula, un compuesto espeluznante de disfunción doméstica, alegres estereotipos raciales y burlas del público en vivo, ha demostrado ser notablemente duradera. Increíblemente, «Maury» sigue emitiéndose en 2019, con «Who’s the Daddy?, «todavía nombrando y mostrando a los niños cuya paternidad es cuestionada. Las cientos de veces que el anfitrión, Maury Povich, sacó sombríamente los resultados de las pruebas de ADN de un sobre de manila, a menudo provocando sollozos de las madres y bailes de victoria de los hombres que habían sido liberados, ayudaron, a su manera hortera, a prepararnos para la era moderna de la genética de consumo, con su brillo más saludable.

En 2007, 23andMe se convirtió en la primera empresa en ofrecer pruebas de ADN directas al consumidor, utilizando kits de pedido por correo y muestras de saliva que la gente podía recoger fácilmente en casa. 23andMe, al igual que AncestryDNA y docenas de otras compañías que ofrecían tales servicios, produjo campañas de marketing inteligentes y optimistas que prometieron a los consumidores un nuevo sentido de sí mismos, de dónde eran y a quién pertenecían. Un anuncio reciente de 23andMe muestra a una encantadora joven en un viaje alrededor del mundo inspirada en el conocimiento de que es tres por ciento escandinava (la vemos nadar en un lago nórdico), veintinueve por ciento de Asia Oriental y cuarenta y seis por ciento de África Occidental (la vemos bailando y tomando selfies con nuevos amigos en Asia y África). Con los nuevos kits de pedidos por correo, puede aprender sobre su ascendencia étnica por porcentaje de gráfico circular, un tema que tiene una fascinación ilimitada para muchas personas, como resulta. Puede aprender al menos algunas probabilidades fuertes sobre su salud y sus rasgos genéticos, incluidos los más peculiares, ya sea que tenga los genes que hacen que el cilantro tenga sabor a jabón, por ejemplo, o que sea propenso a los juanetes, o que sea probable que tenga una uniceja. Y de vez en cuando, y a veces accidentalmente, puedes encontrar hermanos que no sabías que tenías, o un padre biológico que no es el padre que te crió.

Las pruebas de ADN directas al consumidor, o lo que a veces se llama genética recreativa, ahora son un negocio multimillonario. En febrero de 2019, veintiséis millones de personas habían agregado su ADN a las bases de datos de las cuatro principales empresas en el campo. Según un análisis de MIT Technology Review, el número podría ascender a cien millones en los próximos dos años.

La ubicuidad de las pruebas de ADN ha causado un gran cambio en la historia de la paternidad: de una cuestión jurídica y moral que a menudo simplemente no podía responderse a un asunto biomédico sujeto a pruebas altamente precisas. Esa es la línea principal del libro de Milanich, que cubre los acontecimientos en Europa, Estados Unidos y América Latina. «La promesa de la paternidad moderna de que el parentesco biológico puede y debe ser conocido, casi un siglo después de su aparición, ha llegado a buen término», escribe. «La ciencia ha vencido definitivamente las interpretaciones (erróneas)sociales y legales de la paternidad, el parentesco y la identidad. La comercialización ha proporcionado un acceso sin restricciones a las pruebas. La voluntad de la verdad biológica ha desplazado de una vez por todas a otros valores sociales.»

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