Para reconocer a sus congéneres, los chimpancés usan su sentido del olfato

24 de octubre de 2018

Los primates, incluidos los humanos, generalmente se consideran animales visuales con una dependencia reducida del sentido del olfato. La investigación sobre el olfato en grandes simios no humanos es particularmente escasa, aunque sabemos que los chimpancés salvajes olfatean el suelo y la vegetación mientras patrullan las fronteras de su territorio. En experimentos de comportamiento en el Zoológico de Leipzig, un equipo internacional de investigadores de la Universidad de Leipzig y el Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Leipzig, Alemania, y la Universidad de Durham, Reino Unido, han descubierto que los chimpancés usan la olfacción como un modo principal de investigación, y que reconocen a los miembros del grupo y a los parientes usando señales olfativas.

Group of chimpanzees at the Wolfgang Koehler Primate Research Center at Leipzig Zoo.

© Stefanie Henkel

Group of chimpanzees at the Wolfgang Koehler Primate Research Center at Leipzig Zoo.
© Stefanie Henkel

Chemical communication is widely used in the animal kingdom to convey social information. Por ejemplo, los animales usan señales olfativas para reconocer a los miembros del grupo o de la familia, o para elegir parejas genéticamente adecuadas. Sin embargo, a diferencia de la mayoría de los otros mamíferos, los primates han sido considerados tradicionalmente como «microsmáticos», con un sentido del olfato pobre. Aunque la investigación sobre el olfato en algunas especies de primates ha aumentado en los últimos años, los grandes simios no humanos han sido muy descuidados en estos estudios. Investigadores de la Universidad de Leipzig y el Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva, así como de la Universidad de Durham, han realizado uno de los primeros estudios que investigan la función de señalización de los olores sociales en grandes simios no humanos.

Los científicos presentaron a dos grupos de chimpancés con orina de miembros del grupo, extraños y un control sin perfume en cajas de plexiglás aireadas y grabaron en video su comportamiento. Los chimpancés olfatearon más tiempo en la orina que en el control, lo que sugiere que perciben el olor de otros chimpancés. Lo que es más importante, que discriminaba entre el olor de los miembros del grupo y extraños, olfateando exogrupo los olores más de ingroup olores.

«Los chimpancés son muy territoriales, y los encuentros entre grupos son en su mayoría hostiles – de hecho, a veces matan a individuos de otras comunidades -, por lo que las señales olfativas podrían ayudarlos a localizar a otros animales y determinar si son miembros del grupo o extraños, mejorando su supervivencia y llevando a beneficios de acondicionamiento físico», dice la autora principal Stefanie Henkel de la Universidad de Leipzig y el Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva. «Odor might be especially important because most chimpanzees live in dense forests where visibility is low, and because in chimpanzee societies, group members split up into subgroups that may not see each other for days», Henkel adds.

Recognizing kinship

Chimpanzees recognize group members and kin by their smell.

© Stefanie Henkel

Los chimpancés reconocen a los miembros del grupo y a los parientes por su olor.
© Stefanie Henkel

Además, los investigadores encontraron que los chimpancés olían más el olor cuanto más estrechamente relacionados estaban con el donante de olor, proporcionando la primera evidencia de reconocimiento de parentesco mediado por olor en grandes simios no humanos. «La capacidad de reconocer a los parientes es crucial, ya que permite a los animales elegir parejas adecuadas para las coaliciones, evitar el apareamiento con parientes cercanos y evitar matar a sus propios descendientes», explica la coautora Jo Setchell. «Hay evidencia de que los seres humanos también pueden reconocer el olor de sus familiares, incluso cuando son recién nacidos. Aparentemente conservamos buenas capacidades olfativas, aunque nosotros, como nuestros parientes más cercanos, los chimpancés, no solemos marcar el olor y carecemos del sistema olfativo especializado que se encuentra en muchos otros animales. Nuestros resultados nos ayudan a entender la evolución de la comunicación química de los primates y sugieren que deberíamos prestar más atención al olfato en los simios».

«Curiosamente, en la gran mayoría de los casos, el primer comportamiento de investigación que mostraron los chimpancés cuando se acercaron a una caja por primera vez se relacionó con el olfato, en lugar de con el tacto o simplemente con la inspección visual», señala Henkel. «Para mí es muy sorprendente que la investigación sobre el olfato de los grandes simios se haya descuidado durante tanto tiempo, particularmente dada la creciente evidencia de la importancia del olfato en otros taxones de primates, incluidos los humanos. Nuestros resultados destacan la importancia del sentido del olfato en los chimpancés y hay un gran potencial para futuros estudios para investigar el contenido completo de información de diferentes fuentes de olor de simios utilizando análisis químicos y otros experimentos de comportamiento».

SH, JS / SJ

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