ARRIBA: Se cree que los gatos civetas han pasado el SARS-CoV, el virus que causó el brote de SARS de 2003, de murciélagos a humanos.© ISTOCK.COM, SPMEMORY

Cuando se produce un nuevo brote zoonótico, los científicos se apresuran a rastrear la especie de la que se originó la infección. A menudo, la infección salta de su portador animal inicial a una especie huésped intermedia, que luego transmite el virus a los humanos. La identificación de especies hospedadoras intermedias permite la implementación de políticas de salud pública de mitigación de riesgos y proporciona a los investigadores una mejor comprensión de la evolución y la patogénesis de la enfermedad.

El SARS-CoV-2, el virus que causa la COVID-19, pertenece a la misma familia de virus que el SARS-CoV y el MERS-CoV, que circularon por primera vez en los murciélagos antes de transmitirse a los humanos a través de huéspedes intermedios. Si bien es probable que el SARS-CoV-2 llegue a los seres humanos a través de una ruta similar, «actualmente no tenemos evidencia de que haya un huésped intermedio», dice William Karesh, vicepresidente ejecutivo de salud y políticas de EcoHealth Alliance, quien señala que los coronavirus pueden transmitirse directamente de los murciélagos a los seres humanos sin un intermediario.

El brote de SARS de 2003 comenzó con la transmisión del virus entre murciélagos y gatos civetas, que luego lo transmitieron a los humanos. Del mismo modo, se cree que el huésped intermedio durante el brote de MERS de 2012 fueron camellos dromedarios.

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Mientras la pandemia de COVID-19 continúa, los científicos están utilizando modelos para buscar posibles huéspedes intermedios. Hasta el día de hoy (16 de marzo), se han reportado más de 164,000 casos y 6,507 muertes. Las primeras secuencias completas del genoma de la COVID-19 se publicaron en enero de 2020, lo que permitió a los investigadores comparar la versión humana del coronavirus con cepas de coronavirus ya aisladas en animales.

Un artículo reciente de los laboratorios de Ralph Baric y Fang Li, publicado en el Journal of Virology, utilizó el SARS-CoV de 2003 como plantilla para simular la estructura de las proteínas clave de la COVID-19 y predecir en qué otras especies la cepa del virus podría unirse de manera similar a como lo hace en los seres humanos.

Los modelos apoyan la idea bien aceptada de que la interacción entre el dominio de unión al receptor (RBD) de la proteína espiga del coronavirus y la enzima convertidora de angiotensina 2 (ACE2) del receptor huésped controla la transmisión de enfermedades en el SARS y la COVID-19. En otras palabras, la proteína espiga se aferra a ACE2 en las células huésped para entrar en las células, donde se replica, se abre y se propaga a otras células. Luego, los investigadores modelaron proteínas receptoras de ACE2 pertenecientes a diferentes especies para ver cuáles son vulnerables a la infección por SARS-CoV-2. Resulta que cerdos, hurones, gatos, orangutanes, monos, al menos algunas especies de murciélagos y humanos tienen niveles similares de afinidad por el SARS-CoV-2 basados en la similitud estructural de sus receptores ACE2.

Si bien el equipo no descartó a las civetas como huéspedes intermedios para el brote actual, observó varias diferencias en el receptor ACE2 de la civeta que la hacía menos capaz de unirse al SARS-CoV-2. La hipótesis actual es que el brote actual comenzó en murciélagos y luego se trasladó a otra especie. Si bien muchos de los primeros casos en Wuhan estaban relacionados con el mercado de mariscos de Huanan, que vendía mariscos y vida silvestre, incluidas serpientes y aves, no todos los casos tienen un vínculo con él. La amplia variedad de productos de origen animal disponibles en el mercado y las similitudes estructurales de los receptores de ACE2 en muchas «especies sospechosas» significan que los científicos todavía no confían en la cadena de transmisión del SARS-CoV-2.

Aunque estos modelos crean una lista de especies reservorios potenciales,» este estudio no identifica huéspedes intermedios», advierte Baric. Dice que quiere que los hallazgos ayuden a los investigadores a desarrollar nuevos modelos animales de coronavirus para probar vacunas y medicamentos y estudiar la progresión de la enfermedad.

«Hay mucho trabajo experimental en curso, que creo que será importante para confirmar algunas de las hipótesis avanzadas en este artículo», dice Andrew Ward, biólogo computacional del Instituto de Investigación Scripps que no participó en el estudio.

Un estudio de modelado similar realizado por un grupo diferente de investigadores se publicó recientemente en el Journal of Medical Virology. Los autores proponen, sobre la base de las similitudes estructurales entre la RBD viral y el huésped ACE2, que los pangolines, las serpientes y las tortugas podrían ser posibles huéspedes intermedios del SARS—CoV-2. Los autores señalan que se necesita más investigación para confirmar estos hallazgos, mientras que otros expertos han desacreditado la idea presentada por un grupo diferente de investigadores en enero de que las serpientes son hospedadoras del SARS-CoV-2.

Confirmar la identidad de cualquier huésped intermedio a través de la experimentación en laboratorio húmedo es un proceso difícil, y es posible que los investigadores nunca atrapen al culpable definitivo. «Se pueden hacer pruebas a miles de murciélagos, pero para contraer el coronavirus hay que atraparlos el día en que lo están contagiando», dice Karesh. Explica que han pasado varios meses desde que se produjo la transmisión inicial del SARS-CoV-2 de animal a humano, y la circulación del coronavirus en los animales puede haber disminuido, lo que haría que la cepa original fuera aún más difícil de encontrar.

Y. Wan et al., «Receptor recognition by novel coronavirus from Wuhan: An analysis based on decade-long structural studies of SARS», J Virology, doi:10.1128/JVI.00127-20, 2020.

Claire Jarvis es una reportera científica con sede en Atlanta. Envíale un correo electrónico a [email protected] o encuéntrala en Twitter @StAndrewsLynx.

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