¡Una introducción a nuestros Amigos Voladores, los Murciélagos!

En total, hay alrededor de 1100 especies de murciélagos en el mundo. Viven en todos los continentes excepto la Antártida. Desde los albores de la creación, la gente ha sido cautivada por estas increíbles criaturas nocturnas voladoras; historias de ellas se han contado durante siglos. Se han registrado relatos de romanos a mayas, y leyendas de vampiros han surgido de su existencia.

En realidad, los murciélagos son criaturas incomprendidas de la noche. Nuestro objetivo es disipar sus mitos dando los hechos de su existencia alada.

Los murciélagos son nocturnos, lo que significa que prefieren descansar durante el día y dejar sus dormideros por la noche en busca de comida. Durante el día permanecen ocultos de los depredadores, optando por posarse en cuevas y estructuras artificiales como puentes y edificios en ruinas. Algunas especies de murciélagos son solitarias, mientras que otras pueden vivir en grandes colonias con miles o millones de individuos.

De las muchas cosas increíbles de los murciélagos son sus adaptaciones inusuales y únicas. Para adaptarse a su estilo de vida nocturno, los murciélagos aprovechan la ecolocalización para encontrar comida y abrirse camino en la oscuridad. La ecolocalización es como el sonar utilizado por los delfines, pero se detecta de manera muy diferente en estas criaturas aéreas. Debido a su necesidad de ecolocalización, los murciélagos han desarrollado una variedad de apariencias faciales únicas: murciélagos de nariz tubular, murciélagos de nariz de hoja, murciélagos manchados de orejas grandes y más. Muchas especies de murciélagos también hibernan, y muchas especies han desarrollado adaptaciones ecológicas únicas que incluyen la dieta y la preferencia de hábitat.

Finalmente, los murciélagos tienen papeles ecológicos únicos e importantes. Algunos murciélagos se alimentan de sangre de mamíferos, mientras que otros polinizan plantas de floración nocturna. Los murciélagos que se alimentan de insectos voladores pueden ser extremadamente valiosos para reducir las poblaciones de insectos; ¡pueden comer hasta cuatro veces su peso corporal en insectos cada noche!

Taxonomía y Clasificación

Aunque hay alrededor de 1100 especies de murciélagos registradas en el mundo, todavía estamos descubriendo nuevas especies. El nombre de este orden de mamíferos es Chiroptera, que significa «manos aladas» en latín. Dentro de este orden, los murciélagos se pueden dividir en dos subórdenes primarios, los Megachiroptera y los Microchiroptera.

Megachiroptera: Murciélagos Grandes, del Viejo Mundo, que comen Frutas

El sub-orden Megachiroptera se compone de Murciélagos del Viejo Mundo que son en su mayoría comedores de frutas. Se distribuyen principalmente en África, Asia, Australia y Oceanía. Uno puede reconocer a estos murciélagos por su gran masa corporal, ojos grandes, hocicos largos y alas que se envuelven alrededor de su cuerpo mientras descansan. En general, carecen de la capacidad de ecolocarse y en su lugar encuentran su comida a la vista. Un buen ejemplo de Megachiroptera es el zorro volador.

Familia Pteropodidae (Murciélagos Frugívoros del Viejo Mundo)

Microchiroptera: Murciélagos ecolocantes

Los microquiropteros mucho más diversos son generalmente más pequeños y a menudo insectívoros. Se encuentran en todo el mundo, con la excepción de los extremos polares fríos. Dado que estos murciélagos localizan los alimentos con ecolocalización, tienen orejas y narices más grandes y ojos más pequeños. Mientras que la mayoría de los murciélagos en este sub-orden se alimentan de insectos, algunos se han adaptado para alimentarse de polen, frutas, peces e incluso sangre.

Las 18 familias que se encuentran en ambos sub-órdenes forman alrededor de 1100 especies de murciélagos. La diversidad de murciélagos es más alta en los trópicos. En una pequeña isla de Panamá, por ejemplo, hay 74 especies de murciélagos; todo Estados Unidos tiene solo 47. De manera similar, México tiene 137 especies; Canadá tiene solo 20.

Familia Antrozoidae (Murciélagos Pálidos)
Familia Craseonycteridae (Murciélago Abejorro)
Familia Embalonuridae (Murciélagos con Alas Sacadas, Murciélagos con Cola de Vaina, Bats )
Familia Furipteridae (Murciélagos Ahumados, Murciélagos sin Dedos)
Familia Hiposideridae (Murciélagos de nariz de hoja, Murciélagos de Hoja Redonda y Murciélagos Tridentes)
Familia Megadermatidae (Falsos Murciélagos Vampiros)
Familia Molossidae (Murciélagos de Cola Libre)
Familia Mormoopidae (Murciélagos de cara Fantasma, Murciélagos Bigotudos y Murciélagos de Lomo Desnudo)
Familia Mystacinidae (Murciélagos de Cola Corta de Nueva Zelanda)
Familia Myzonodidae (Murciélago de Patas Lecheras del Viejo Mundo)
Familia Natalidae (Murciélagos de Orejas de embudo Murciélagos)
Familia Noctilionidae (Murciélagos Bulldog)
Familia Nycteridae (Murciélagos de cara cortada)
Familia Phyllostomidae (Murciélagos de Nariz de Hoja del Nuevo Mundo)
Familia Rhinolophidae (Murciélagos de Herradura)
Familia Rhinopomatidae (Murciélagos de cola de ratón)
Familia Tiropteridae (Murciélagos con Alas de Disco)
Familia Vespertilionidae (Murciélagos Vesper y Vesper)

Adaptaciones

Los murciélagos han desarrollado una gran cantidad de adaptaciones para sobrevivir en condiciones variadas en todo el mundo. Hay especies frugívoras y especies que se alimentan solo de sangre. Algunas especies son grandes, mientras que otras son tan pequeñas como cinco gramos. Algunos murciélagos son polinizadores, y otros son depredadores. De hecho, la variedad de fuentes de alimento y la elección de los lugares de descanso reflejan lo variadas que son las adaptaciones de los murciélagos.

Todos los murciélagos son mamíferos, pero son uno de los pocos que han desarrollado la capacidad de volar. Aunque al principio las alas de murciélago pueden hacer pensar que son similares a otras criaturas voladoras, no están relacionadas. La anatomía de las alas de un murciélago es muy diferente a la de un pájaro o insecto. Al igual que el nombre de este orden (Chiroptera: «manos aladas») puede implicar, los huesos de las alas son dedos alargados. Imagínese por un segundo que sus dedos eran mucho más largos y estaban conectados por solapas de piel. Las alas de murciélago son muy similares. De hecho, sus correas se unen de los dedos a los tobillos. Esto crea un pliegue que puede envolver su cuerpo cuando descansan. Esta membrana conecta sus manos, piernas y colas y permite una maniobrabilidad increíble en murciélagos. Muchas especies de murciélagos dependen de esta maniobrabilidad para atrapar insectos pequeños, como polillas, mosquitos, avispas y otros volantes en el cielo nocturno.

Otra adaptación que tienen los murciélagos es la capacidad de hibernar cuando cambian las estaciones. Pero no importa si un murciélago vive en zonas frías. Incluso las especies tropicales de murciélagos tienen esta habilidad. Se cree que tienen esta adaptación para ayudar a lidiar con la baja abundancia de alimentos, como la falta estacional de insectos o frutas. Lo hacen bajando la temperatura corporal central, lo que reduce la pérdida de energía. Se cree que algunos murciélagos inducen la hibernación moviéndose cuesta arriba a elevaciones más frías.

Sitios seleccionados para observar murciélagos en los Estados Unidos

Alabama: Cueva de Hambrick y Cueva de Viento Soplante (Murciélago Gris)
California: Costa Nacional de Point Reyes (Murciélago de Orejas Grandes de Townsends + 14 especies más)
Missouri: Parque Estatal Memorial de Rock Bridge (Murciélagos Grises e Murciélagos de Indiana)
Nuevo México: Monumento Nacional Bandelier y Parque Nacional Carlsbad Caverns (Murciélago de cola libre Mexicano + 14 más)
Tennessee: Cueva Nickajack (Murciélago Gris)
Texas: Puente de la Avenida Congress en Austin, Cueva de Murciélagos del Río Eckert James y Área de Manejo de Vida Silvestre de Old Tunnel (Murciélagos de cola libre mexicanos)

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