Durante la Guerra de Vietnam, la lucha se extiende a la vecina Camboya cuando el ejército de los Estados Unidos comienza a bombardear a las fuerzas norvietnamitas que intentan refugiarse en el territorio neutral, comenzando la Guerra Civil Camboyana. Luego, Estados Unidos se retira de Camboya y evacua su embajada. Un oficial de las Fuerzas Armadas Nacionales Jemeres, Ung, conocido como » Pa » para sus siete hijos, incluido Loung Ung, de 5 años, lamenta haber confiado en los estadounidenses a medida que los Jemeres Rojos se acercaban.

Los Jemeres Rojos obligan a todas las familias a abandonar la ciudad, con el pretexto de que será bombardeada por estadounidenses, y se unirán a miles de refugiados. Pa Ung niega trabajar para el gobierno cuando es interrogado por los soldados, sabiendo que lo matarán si lo descubren. La familia es encontrada por «Uncle», el cuñado de Pa, y la familia de Loung se queda con la familia del tío por algún tiempo. Sin embargo, ante la insistencia de la esposa del tío, que teme las consecuencias si se descubre la identidad de Pa, la familia de Loung tiene que irse.

Después de varios días de viaje, son detenidos por soldados de los Jemeres Rojos y llevados con otros refugiados a un campo de trabajo, donde tienen que construir su propio refugio y se ven obligados a trabajar en condiciones difíciles. Sus posesiones son confiscadas, los alimentos escasean, ya que todos los cultivos se envían a las unidades de combate, y cualquier intento de obtener más alimentos se castiga con palizas. Loung es testigo de las palizas de sus hermanos mientras tratan de conseguir más comida para ellos y su familia.

Aparte del trabajo duro, el campo predica la propaganda del régimen, y cualquier artículo extranjero (incluida la medicina que salva vidas) está prohibido y conlleva una pena de muerte. Los dos hermanos mayores y la hermana mayor de Loung son reasignados a otros campos, y poco después su hermana muere de enfermedad e inanición.

Un día, Loung ve que los funcionarios se llevan a Pa para reparar un puente. Sabiendo lo que le espera, se despide de su esposa y sus hijos. Más tarde, Loung tiene un sueño en el que lo ve ejecutado y enterrado en una fosa común.

Poco después, Ma le dice a Loung, a su hermano Kim y a su hermana mayor Chou que huyan en diferentes direcciones y busquen nuevos campos de trabajo bajo identidades falsas como huérfanos. Loung y su hermana se separan de su hermano y llegan a otro campamento.

Allí, Loung es reclutado para ser un niño soldado de los Jemeres Rojos. Los vietnamitas han venido a rescatar a Camboya de los Jemeres Rojos. Loung aprende combate cuerpo a cuerpo, tiro y preparación de trampas, y trabaja en la colocación de campos de minas contra los vietnamitas. A los niños se les enseña constantemente propaganda y odio hacia los vietnamitas, pero reciben más comida y son tratados mejor que los trabajadores en los campos de trabajo.

Un día, Loung obtiene un pase para visitar a su hermana en el campo de trabajo, pero en su lugar viaja al campo donde su madre y su hermana menor se quedaron atrás. Encuentra su cabaña vacía, y una anciana le dice que los soldados se llevaron a su familia. Esa noche, Loung sueña con su madre muerta en una fosa común con su hermana menor abandonada al lado de su cadáver para morir.

El campamento de Loung es destruido por los bombardeos vietnamitas, obligándola a huir junto con otros civiles. En el camino, se reúne con su hermano y su hermana y pasa una noche en un campo de refugiados temporal administrado por tropas vietnamitas, donde a los hermanos se les une un grupo de niños. Cuando el campamento es atacado por las fuerzas de los Jemeres Rojos a la mañana siguiente, se deslizan detrás de los vietnamitas defensores para escapar de la lucha en la selva, donde Loung se separa de sus hermanos y es testigo de otros refugiados muertos y mutilados por las minas que ella misma ayudó a instalar.

Los tres hermanos se reúnen en otro campo de refugiados administrado por la Cruz Roja. Allí Loung ve gente golpeando a un soldado Jemer Rojo capturado. Ella lo ve como su padre y regresa a la violencia en su vida. Mientras ella grita, «Pa», al hombre, los agresores se dispersan. Loung mira al hombre golpeado y se aleja.

Cuando la guerra termina, Loung y sus hermanos menores se reúnen con sus hermanos mayores que también sobrevivieron a los campamentos. La película termina con todos los niños en el presente, rezando con los monjes por sus familiares perdidos en las ruinas de un templo budista.

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